Astronomen entdecken einen Schwarm winziger Objekte, die eine außerirdische Sonne umkreisen

Es gibt winzige Kometen, die fremde Sonnen umkreisen. Und Menschen können sie erkennen.

Sechs Mal, vor etwa 800 Jahren, passierten dunkle Dinge zwischen dem hellgelben Zwergstern KIC 3542116 und der Erde. Sie waren kosmisch klein, etwa 330 Milliarden Tonnen (300 Milliarden Tonnen). Das ist ungefähr so ​​groß wie Halley's Comet oder nur ein -245 Millionstel der Masse des Erdmondes.

Aber sie waren groß genug. Sie blockierten einen Bruchteil eines Teils des Lichts, das von diesem Stern ausströmte. Achthundert Jahre später erkannte die empfindliche Linse des Kepler-Weltraumteleskops - ein fast meterweites Stück präzisionsgeschnittenes Glas, das in der Dunkelheit des Weltraums schwebte -, dass dieses Licht dunkler wurde, als das alte Licht von KIC 3542116 dieses Sonnensystem erreichte. [Die 9 brillantesten Kometen aller Zeiten]

Der Stern schien schnell, wenn auch fast unmerklich, zu verdunkeln, als die kleinen dunklen Dinge zwischen der Erde und der Erde sechs Mal zwischen 2009 und 2013 vorbeikamen. Drei Mal dämpfte er tief, und dreimal dämpfte er schwach, zu unregelmäßigen Zeiten diese vier Jahre.

Dies ist ein vertrautes Signal für Astronomen, die gleiche Art von Dimmen, die es ihnen ermöglicht hat, die meisten der 3.728 Exoplaneten zu entdecken, die am 2. Februar entdeckt wurden. Aber die kleinen dunklen Dinge wirkten wie winzige Planeten nur zu Beginn ihrer Wanderung. Während sie ihre Reise über die Ebene ihres Sterns fortsetzten, gewann der Stern seine Helligkeit nur langsam zurück, im Laufe eines Tages.

So sehen Exoplaneten (im Grunde genommen große symmetrische Orbs) nicht nach Kepler aus. Aber so würde ein Komet mit seinem langen, staubigen Schwanz erscheinen. Tatsächlich hat ein Team von Astronomen solche Kometenpassanten schon 1999 vorausgesehen.

In einer Studie, die am 21. Februar in der Zeitschrift Monthly Notices der Royal Astronomical Society erscheint (und erstmals 2017 auf arXiv veröffentlicht wurde), berichtet ein Team von Forschern, dass diese dunklen Objekte die ersten "exoocets" oder Kometen in einem anderen Stern sind System, jemals entdeckt.

Das Team schrieb, dass sie nicht genau wissen, wie viele Kometen es gibt, und werfen während dieser Zeit Schatten auf Keplers Linse. Es waren vielleicht sechs Individuen, von denen jeder seinen Stern, der in den Daten von Kepler auftauchte, nur knapp passierte. Oder es gab vielleicht einen kleineren Cluster mit einigen Kometen, die mehrere Kreuzungen machen.

Vielleicht hat nur ein Komet seinen Stern sehr eng umkreist, vermuten sie - obwohl sie nicht in der Lage waren, die Umlaufbahn eines einzigen Kometen zu bestimmen, der die sechs unregelmäßig getakteten Schatten erzeugt hätte.

Die Astronomen verbrachten mehr als fünf Monate mit der Jagd durch mehr als 201.250 Kepler-Bilder, bevor sie diese sechs Transite fanden, und in dieser Zeit fanden sie nur einen weiteren wahrscheinlichen Kometenschatten, der einen anderen Stern kreuzt. KIC 11084727, ebenfalls ein gelber Zwerg, dämpfte einmal schwach, genau wie KIC 3542116, wo die sechs Schatten gefunden wurden.

Diese zwei Sterne sind "nahe Zwillinge", schrieben die Astronomen. Beide sind sehr hell und von ähnlicher Größe und Größe. Und sie sind etwas ungewöhnlich im Kepler-Datensatz, schrieben sie, der auf "kühlere, sonnenähnliche Sterne" abzielt. Vielleicht, so deuteten sie an, sind Kometen (oder zumindest Kometentransits, die von der Erde aus sichtbar sind) häufiger bei Sternen dieses Typs.

Ungeachtet dessen, wo in der Zukunft mehr gefunden werden könnte, sind diese Kometen die kleinsten Objekte, die Menschen jemals in außerirdischen Sonnensystemen entdeckt haben. Zuvor hatten die Autoren geschrieben, das kleinste Ding, das jemals vor seinem Stern entdeckt wurde, war Kepler-37b. Dieser winzige Exoplanet ist nur 2.400 Meilen (3.860 Kilometer) breit oder nur ein bisschen größer als der Erdmond.

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