Sind wir allein im Universum? Neue Analyse sagt vielleicht

Wissenschaftler, die sich auf die Suche nach außerirdischer Intelligenz (SETI) machen, arbeiten unter der Annahme, dass tatsächlich intelligentes Leben da draußen zu finden ist. Eine neue Analyse könnte ihren Optimismus zunichte machen.

Um die Wahrscheinlichkeit zu berechnen, dass sie Funkkontakt mit Außerirdischen herstellen, verwenden SETI-Wissenschaftler die so genannte Drake-Gleichung. Von Frank Drake vom SETI-Institut in Kalifornien formuliert, nähert es sich der Anzahl der radio-übertragenden Zivilisationen in unserer Galaxie zu jeder Zeit an, indem es eine Reihe von Faktoren multipliziert: die Anzahl der Sterne, den Anteil der Planeten, den Bruchteil derer bewohnbar sind, die Wahrscheinlichkeit, dass das Leben auf solchen Planeten entsteht, die Wahrscheinlichkeit intelligent zu werden und so weiter.

Die Werte fast aller dieser Faktoren sind hoch spekulativ. Nichtsdestoweniger haben Drake und andere ihre besten Vermutungen angestellt und schätzen, dass es in der Galaxie derzeit etwa 10.000 technisch versierte Zivilisationen gibt, die Signale in unsere Richtung schicken - eine Zahl, die einige Wissenschaftler dazu gebracht hat, vorhersagen zu können, dass wir fremde Signale innerhalb von zwei Jahren entdecken werden Jahrzehnte.

Ihr Optimismus beruht vor allem auf einem Faktor: In der Gleichung wird die Wahrscheinlichkeit, dass Leben auf angemessen bewohnbaren Planeten (mit Wasser, felsigen Oberflächen und Atmosphären) entsteht, fast immer als 100 Prozent angenommen. Nach dieser Überlegung gelten die gleichen fundamentalen Gesetze für das gesamte Universum, und weil diese Gesetze die Entstehung des Lebens auf der Erde - und relativ früh in ihrer Geschichte - dazu veranlaßt haben, müssen sie leicht auch anderswohin Leben spawnen. Wie der russische Astrobiologe Andrei Finkelstein auf einer kürzlich abgehaltenen SETI-Pressekonferenz sagte: "Die Genese des Lebens ist so unvermeidlich wie die Bildung von Atomen".

Aber in einem neuen Artikel auf arXiv.org argumentieren die Astrophysiker David Spiegel und Edwin Turner von der Princeton University, dass dieses Denken völlig falsch ist. Mit einer statistischen Methode, die Bayessche Argumentation genannt wird, argumentieren sie, dass das Leben hier auf der Erde üblich sein könnte, oder es könnte extrem selten sein - die letztere Möglichkeit ist nicht ausgeschlossen. Spiegels und Turners neue Analyse könnte schwerwiegende Auswirkungen haben, indem sie den einen Drake-Faktor, den die Wissenschaftler für sicher hielten, löschten und durch ein Fragezeichen ersetzen.

Obwohl es wahr ist, dass das Leben schnell auf der Erde entstanden ist (innerhalb der ersten paar hundert Millionen Jahre des Planeten), weisen die Forscher darauf hin, dass es möglicherweise nicht genug Zeit für intelligentes Leben - Menschen - gegeben hätte, sich entwickelt zu haben. In der Tat sind wir voreingenommen. Es hat mindestens 3,5 Milliarden Jahre gedauert, bis sich intelligentes Leben auf der Erde entwickelt hat, und der einzige Grund, warum wir über die Wahrscheinlichkeit des Lebens heute nachdenken können, ist, dass seine Entwicklung früh begonnen hat. Dieses erforderliche Glück ist unabhängig von der tatsächlichen Wahrscheinlichkeit, dass Leben auf einem bewohnbaren Planeten auftaucht.

"Obwohl das Leben auf diesem Planeten ziemlich bald begann, nachdem die Erde bewohnbar geworden war, steht diese Tatsache im Einklang damit, dass ... das Leben im Universum willkürlich selten ist", erklären die Autoren. In der Arbeit beweisen sie diese Aussage mathematisch.

Ihr Ergebnis bedeutet nicht, dass wir alleine sind - nur dass es keinen Grund gibt, anders zu denken. "Ein Bayesianischer Enthusiast des außerirdischen Lebens sollte durch das schnelle Erscheinen des Lebens auf der frühen Erde bedeutend gefördert werden, aber kann auf dieser Grundlage nicht sehr zuversichtlich sein," schließen die Autoren. Unsere eigene Existenz impliziert wenig darüber, wie viele andere Zeiten das Leben entstanden ist.

Zwei Datenpunkte statt nur einer würden den Unterschied ausmachen, sagen die Forscher. Wenn das Leben auf dem Mars unabhängig entstanden ist, dann wären die Wissenschaftler viel besser in der Lage zu behaupten, dass die Entstehung des Lebens unter den richtigen Bedingungen unvermeidlich ist.

Diese Geschichte wurde am 27.7. Um 12:00 Uhr ET aktualisiert, um die Tatsache widerzuspiegeln, dass Turner primär an der Princeton University, nicht an der Universität von Tokio, studiert und die Position der Autoren geklärt hat.

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