Altes Termite-Grab-Geschöpf zum Säugetier-Stammbaum hinzugefügt

Ein neuer Blick auf ein fossiles Säugetier mit kräftigen Vorderbeinen zum Graben räumt Fragen über den Ursprung einer Gruppe seltsamer und schuppiger Kreaturen namens Pangolins auf.

Zuerst in der Mongolei in den 1970er Jahren ausgegraben, lagerte das Fossil für Jahrzehnte im Speicher, bis Forscher für die Russische Akademie der Wissenschaften es wieder entdeckten und analysierten und ihre Resultate heute (27. August) im Journal der Wirbeltier-Paläontologie berichten.

Was sie fanden, war ein Hundegröße mit starken Schultern namens Ernanodon. Dieses Säugetier lebte vor etwa 57 Millionen Jahren, nachdem Dinosaurier ausgestorben waren und unsere pelzigen Vorfahren die Herrschaft übernommen hatten. Ernanodon war von einem anderen Fossil bekannt, das in China gefunden wurde, aber dieses Exemplar ist verzogen, und einige Archäologen dachten sogar, es könnte eine Fälschung sein.

Die neue Entdeckung bringt diese Anschuldigungen zur Ruhe, sagte der Forscher Peter Kondrashov, ein Anatom am Kirksville College of Osteopathic Medicine in Missouri.

"Es ist das einzig Wahre", sagte Kondrashov gegenüber LiveScience.

Der Fund hilft auch dabei, das mysteriöse Ernanodon in den Stammbaum der Säugetiere zu bringen. Archäologen hatten vermutet, dass das Tier mit modernen Faultieren und Gürteltieren verwandt sein könnte. Stattdessen, so Kondraschow, ist es enger mit den Pangolinen verbunden, die in den Tropen Asiens und Afrikas leben. Pangolins sind bizarre Säugetiere, die mit Schuppen bedeckt sind. Wie Ameisenbären haben sie eine lange, klebrige Zunge, um Termiten und andere Insekten zu fangen.

Ernadon hat wahrscheinlich dasselbe getan, sagte Kondraschow. Über das paläozäne Umfeld in Asien, das Ernanodon als Heimat bezeichnete, ist wenig bekannt, aber ähnliche Breitengrade in Nordamerika waren eine Mischung aus Wald und offener Landschaft. Ernanodon fehlten Anpassungen für das Klettern und hatte nur minimale Zähne, was darauf hindeutet, dass es ein Bodenbewohner war, der weiche Nahrung wie Insekten aß. Seine starken Krallen und kräftigen Schultern hätten ihm geholfen, Ameisenhaufen und Termitenhügel zu graben.

"Es war definitiv ein irdisches Säugetier. Es hat keine Anpassungen für das Klettern auf Bäumen", sagte Kondraschow. "Es wurde nur entworfen, um auf ziemlich flachen Oberflächen zu gehen."

Das neue Ernanodon ist ein extrem komplettes Skelett, sagte Kondraschow, selten für das paläozäne Asien.

"Dies ist die Zeit, als alle Hauptgruppen von Säugetieren auf dem Planeten gegründet wurden. Diese Geschichte ist in Nordamerika wirklich gut entziffert, und über Asien ist sehr wenig bekannt", sagte er. "Dies hilft uns zu verstehen, wie diese frühen Schritte in der Evolution von großen Gruppen von Säugetieren in Asien aufgetreten sind."

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