Es ist eine Ente, es ist ein Hahn, es ist ein ... Dinosaurier?

Was hat einen Mund wie eine Ente und einen Kamm wie einen Hahn? Ein Dinosaurier, der vor 75 Millionen Jahren Nordamerika durchstreifte.

Eine neue Fossilienfunde enthüllen den Entenschnabeldinosaurier Edmontosaurus regalis Auf dem Kopf trug er einen fleischigen Kamm, ähnlich wie bei heutigen Hähnen. Ein solcher Kamm wurde noch nie zuvor auf einem Dinosaurier entdeckt.

"Wir sind immer wieder überrascht, wie diese Tiere aussehen", sagt der Studienforscher Phil Bell, Paläontologe an der University of New England in Australien. [Paleo-Art: Bunte Bilder bringen Dinosaurier zum Leben]

Das Fossil finden

Duck-billed Dinosaurier, oder hadrosaurs, waren große Pflanzenfresser, die die gleiche ökologische Nische als Rehe oder Känguru heute füllten. Im vergangenen Jahrhundert haben Paläontologen mehrere Fossilien von Hadrosauriern entdeckt, bei denen Hauteindrücke in den Felsen um die Knochen gepresst wurden. Diese "Mumien" -Proben, so genannt, weil sie mehr als nur Knochen offenbaren, zeigen, dass Hadrosaurier eine kieselige Haut hatten, die der heutiger Krokodile und Vögel nicht unähnlich ist.

Aber Hauteindrücke behalten selten gut um den Schädel, Bell sagte.

Bells Kollege Federico Fanti entdeckte das Neue E. regalis Fossil in West-Zentral-Alberta, etwa 75 Kilometer von der Stadt Grande Prairie entfernt. Sie beobachteten eine bekannte Fossilstelle, als Fanti bemerkte, dass eine Reihe von Wirbeln aus einem sarggroßen Felsbrocken spähte, erzählte Bell LiveScience. Die Forscher hatten nicht viele Knochen gefunden, die noch in ihren ursprünglichen Konfigurationen artikuliert waren, also beschlossen sie, die Probe zu sammeln.

"Weil der Block zu groß war, um sich von alleine zu bewegen, haben wir eine Steinkreissäge benutzt, um ihn zu reduzieren", sagte Bell. "Aber kaum haben wir angefangen hineinzuschneiden, haben wir den ersten Hauteindruck gefunden. Wir mussten irgendwie in die Kugel beißen und den ganzen Block einsammeln."

Es dauerte sieben Monate, bis das Team mit einem LKW und einem Anhänger auf die Baustelle kommen konnte, weil der nahe gelegene Redwillow River so hoch war. Doch im Jahr 2011 fuhren die Forscher mit einem Lastwagen über den Fluss, wanden den Stein auf einen Anhänger und brachten ihn aus dem Feld.

Während Bell das Fossil präparierte, entdeckte er etwas noch erstaunlicheres als Hautabdrücke.

"Da ich eine gute Vorstellung von der Umrisse des Tieres hatte, steckte ich meinen Meißel in den Stein und erwartete nichts zu schlagen, und siehe da, mir wurde klar, dass ich meinen Meißel mitten in ein paar Hautabdrücke steckte, Ich war dort ", sagte er.

Überraschende Haut

Bell hatte eine fleischige Kuppel gefunden, die aus dem Schädel des Entenschnabels herausragte - etwas, das noch nie zuvor gesehen worden war. Die Kuppel enthielt keine Knochen und erstreckte sich von der Vorderseite der Augenhöhlen bis zum Hinterkopf. Es war fast 8 Zoll (20 Zentimeter) hoch an seinem höchsten Punkt und ungefähr 13 Zoll (33 Zoll) lang.

"Sie können tatsächlich die Falten in der Haut sehen, die darauf hindeuten, dass es eine gewisse Flexibilität hat", sagte Bell.

In modernen Vögeln werden solche Kämme typischerweise zur sexuellen Darstellung verwendet. Sie sind bei Vögeln in beiden Geschlechtern vorhanden, so dass die Anwesenheit des Kamms den Forschern nichts über das Geschlecht ihrer Dinosaurierexemplare erzählt. Die Knochen, die sie haben, gehören zu Hals und Kopf und enthüllen auch keinen Sex.

"Was wir jetzt finden müssen, sind zusätzliche Exemplare, die diese Struktur zeigen, und vielleicht könnten wir durch den Vergleich ihrer Größe oder relativen Entwicklung eine Vorstellung von ihrem Geschlecht bekommen", sagte Bell.

Es ist nicht klar, ob der Kamm nur ein Merkmal von ist E. regalis oder wenn andere Entenschnäbel ähnliche fleischige Accessoires hätten. Haut, die mit dem Kopf verbunden ist, kann nicht gut erhalten, was bedeutet, dass andere Kämme spurlos verschwunden sind, sagte Bell. Oder sie wurden vielleicht übersehen. In der Vergangenheit betrachteten Paläontologen Hauteindrücke als weniger interessant als Knochen und ignorierten sie daher.

"Die Menschen würden tatsächlich die Haut entfernen und zerstören, die erhalten wurde, um zu den Knochen zu gelangen", sagte Bell.

Moderne Vorbereitung hat das Potenzial, zu einem tieferen Verständnis von Dinosauriern zu führen, sagte er. "Es wird kein Ende neuer und sehr überraschender Entdeckungen geben", sagte Bell.

Die Forscher berichten heute (12. Dez.) in der Zeitschrift Current Biology.

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