Grand Staircase, Heimat von unzähligen Dinosaurierfossilien, könnte durch Bergbau zerstört werden (Op-Ed)

P. David Polly ist der Präsident der Gesellschaft für Wirbeltierpaläontologie und der Professor für Sedimentgeologie an der Indiana University. Polly hat diesen Artikel beigesteuert Experten-Stimmen von Live Science: Op-Ed & Insights.

Präsident Donald Trump wird voraussichtlich am Montag (4. Dezember) in Utah eine große Ankündigung machen, in der er die Pläne der Regierung zur Schrumpfung von zwei der nationalen Monumente des Bundesstaates - Grand Staircase-Escalante und Bears Ears - veröffentlichen wird.

Die Kohleindustrie mag dieses Unterfangen begrüßen, aber es könnte Beweise für noch zu entdeckende Dinosaurier und die Fossilien von alten Säugetieren, Schildkröten und Krokodilen zerstören.

Es gibt unzählige Fossilien in den nationalen Denkmälern des Landes, Gebiete in amerikanischem öffentlichem Land, die wegen ihrer Bedeutung für das nationale Erbe durch die Präsidentenproklamation geschützt sind. Bears Ears, die letztes Jahr einen Denkmalstatus erhielten, besitzen wahrscheinlich viele Schlüsselfossilien. Grand Staircase-Escalante, vor mehr als 20 Jahren als Monument bezeichnet, hat den Wissenschaftlern bereits unglaubliche Fossilien zur Verfügung gestellt, darunter auch Triceratops-Verwandte und Tyrannosaurier, und wahrscheinlich gibt es noch mehr. Die Größe dieser Denkmäler zu verringern, wäre ein Verlust für die Wissenschaft und die amerikanische Öffentlichkeit. [5 Fossile Hotspots: Nationalparks zu besuchen]

Paläontologische Schätze

Aus dem Gouverneursamt von Utah stammende Karten deuten darauf hin, dass die Trump-Regierung die Denkmäler laut Salt Lake Tribune um bis zu zwei Drittel ihrer derzeitigen Größe reduzieren könnte. Warum machen sie das? Laut der LA Times liegt der Grund für die Entscheidung darin, diese geschützten Gebiete für die Viehzucht und den Kohleabbau zu öffnen.

Aber diese Überlegung übersieht einen wichtigen Punkt: Diese zwei Monumente wurden speziell unter dem amerikanischen Antiquitätengesetz beiseite gelegt, um ihre paläontologischen und archäologischen Ressourcen vor Schäden durch Bergbau und andere Mineraliengewinnung zu schützen. Beide Monumente schützen exquisite fossile Sequenzen, die uns über wichtige Zeitabschnitte in der Geschichte unseres Planeten berichten.

Grand Staircase-Escalante National Monument wurde im Jahr 1996 gegründet, vor allem, weil die geplante Bergbau-Aktivität auf dem Bureau of Land Management (BLM) das abgelegene Hochland, das als Kaiparowits-Plateau bekannt ist, bedrohte. Ungefähr 28 Milliarden kommerziell entnehmbare Tonnen Kohle liegen unter seiner Oberfläche, gebildet in den gleichen alten Sümpfen, in denen die Tiere lebten, die während der Kreide vor 145 Millionen bis 65 Millionen Jahren lebten.

Bergbau an nationalen Denkmälern ist illegal, aber die Regierung gewährt oft Bergbaupachten auf anderen Arten von Bundesland. In der Tat kann der Abbau auf öffentlichen Flächen besonders rentabel sein, weil es keine privaten Landeigentümer gibt, die den Zugang zum Land kompensieren können.

In den 1990er Jahren plante das Kohlebergbauunternehmen Andalex Resources auf dem Kaiparowits Plateau eine Mine, die doppelt so groß war wie Manhattan. Aber das Plateau war bereits ein wichtiger Ort für die Wissenschaft wegen der spektakulären Fossilien von Säugetieren der Kreidezeit, die dort von Richard Cifelli, einem Wirbeltier Paläontologen an der Universität von Oklahoma, und Jeff Eaton entdeckt wurden, damals Assistenzkurator für Paläontologie am Museum of Oklahoma Northern Arizona, der jetzt im Ruhestand ist. Diese Paläontologen entdeckten winzige Fossilien in den kohleführenden Gesteinen.

Diese Fossilien beinhalteten die einer winzigen Kreatur namens Parakyktoide - das älteste damals bekannte Plazenta -, das eine kritische Lücke im Verständnis der Wissenschaftler über die Herkunft von Säugetieren füllte, erklärte Cifelli in einer 1990 im Journal of Vertebrate Paleontology veröffentlichten Studie. (Ein Plazenta-Tier ist ein Tier, das wie der Mensch völlig lebensfähige Junge zur Welt bringt, im Gegensatz zu Beuteltieren, die ihre Jungen in Beuteln oder Monotremen wie dem Schnabeltier, die Eier legen, pflegen.)

Die Bedeutung dieser Fossilien - und die Aussicht auf eine noch reichhaltigere paläontologische Aufzeichnung, die im Gegensatz zu Kohle für das Gebiet der Grand Staircase einzigartig war - motivierte die Schaffung des Denkmals. [Album: Ein Dino-Baby mit Entenschnabel entdecken]

Fossil Wunderland

Das Monument versprach, "eine der besten und beständigsten Aufzeichnungen des terrestrischen Lebens der Spätkreide in der Welt" zu sein, laut einer Proklamation des damaligen Präsidenten Bill Clinton von 1996. Aber das Ausmaß der Entdeckungen seither ist so groß, dass sie damals unvorstellbar gewesen wären. Innerhalb des Denkmals haben Wissenschaftler und Amateure mehr als 3.000 wissenschaftlich wichtige Stätten (Orte mit intakten, identifizierbaren Fossilien in ihrem ursprünglichen geologischen Kontext) entdeckt, Hunderttausende von Fossilien gesammelt und fast 40 bisher unbekannte Tierarten aufgedeckt, darunter 13 neue Arten Dinosaurier.

Letzten Monat besuchte ich Grand Staircase als Präsident der Gesellschaft für Wirbeltierpaläontologie, um diese unglaubliche Seite für mich selbst zu sehen. Als Paläontologin habe ich in den kreidezeitlichen Felsen Hell Creek in Montana und im Big Bend Nationalpark in Texas sowie in Zentralkasachstan und der Wüste Gobi in der Mongolei gearbeitet, aber der Reichtum der Kaiparowits Plateau hat mich total umgehauen von Fossilien. Die Suche nach Fossilien ist in wenigen Schritten statt in Meilen möglich.

Das Kaiparowits-Plateau ist außergewöhnlich reich an Fossilien von Säugetieren, Schildkröten, Krokodilen, Echsen und Dinosauriern. Darüber hinaus bietet der Status eines Denkmals Ressourcen für die Wissenschaft - insbesondere die Koordination durch den BLM-Denkmalpaläontologen Alan Titus. Hunderte von Paläontologen aus Museen und Universitäten im ganzen Land haben ihre Feldforschung in Titus 'Büro organisiert. Zum Beispiel im Jahr 2009, eine Feldcrew von Andrew Farke, einem Paläontologen im Raymond M. geführt.Alf Museum für Paläontologie in Claremont, Kalifornien, entdeckte einen Baby-Entenschnabel-Dinosaurier, ParasaurolophusLaut Farkes Studie von 2013 in der Zeitschrift PeerJ hat sich gezeigt, dass die Knochenwurzeln auf den Köpfen dieser bemerkenswerten Kreaturen größer wurden, je älter sie wurden.

Im Jahr 2006, ein neu entdeckter kurz-skullled Tyrannosaurier genannt Teratophoneus curriei wurde von einer Arbeitsgruppe aus dem Carthage College in Kenosha, Wisconsin, ausgegraben; das New Mexico Museum für Naturgeschichte und Wissenschaft in Albuquerque; und Brigham-Young-Universität in Utah. Teratophoneus füllte eine Lücke in der Entwicklungsgeschichte seines jüngeren Cousins Tyrannosaurus rex, so die Studie der Forscher aus dem Jahr 2011 in der Fachzeitschrift Naturwissenschaften (jetzt Naturwissenschaft genannt).

Inzwischen wurden mehrere dieser bemerkenswerten Tiere gefunden, darunter ein nahezu vollständiges Skelett von Teratophoneus Das wurde im Oktober dieses Jahres aus einem fast unzugänglichen Teil des Kaiparowits-Plateaus geflogen. Ein anderer Paläontologe an der Virginia Tech University, Michelle Stocker, sagte mir: "Wir sind nie fertig damit, neue Fossilien zu finden und diese Lücken zu füllen." Ohne das Monument wäre ein Großteil dieser Arbeit nicht passiert, und es wäre eine größere Herausforderung für die Forscher im ganzen Land gewesen, sich zu koordinieren. [Top 10 der meistbesuchten Nationalparks]

Da das Land und seine Fossilien Eigentum aller Amerikaner sind, schreibt das Bundesgesetz vor, dass die Fossilien selbst in einem anerkannten öffentlichen Forschungslager aufbewahrt werden, das die Fossilien denjenigen zur Verfügung stellt, die sie sehen wollen.

"Jedes Fossil, das in einem Museum aufbewahrt wird, ist ein kleines Stück Leben, das in der Zeit eingefroren ist", sagte John Long, ehemaliger Präsident der Gesellschaft für Wirbeltierpaläontologie. Die Erhaltung der Fossilien und ihrer Standorte ist für den wissenschaftlichen Fortschritt von entscheidender Bedeutung, da die Paläontologen sie oft mit neuen Fragen und Techniken wieder aufsuchen. Wie Anjali Goswami, eine Paläontologin am Natural History Museum in London, erklärte: "Neue Technologien haben es ermöglicht, Informationen aus Fossilien und Fossilien zu extrahieren, die selbst vor 10 Jahren nicht möglich gewesen wären."

Aber nicht alle sehen das wissenschaftliche Potenzial dieser Monumente.

"Ich stimme der Empfehlung für Sie zu, Orrin", sagte Trump Utah Senator Orrin Hatch, laut The Salt Lake Tribune. Aber weder die Denkmäler noch die Fossilien sind Trumps zu geben oder Hatchs zu nehmen. Sie gehören allen Amerikanern als Teil des öffentlichen Systems der Vereinigten Staaten von Amerika. Das Mehrzweckprinzip, das für die Bewirtschaftung von öffentlichem Land verwendet wird, bedeutet, dass die meisten der 260 Millionen Hektar des Systems bereits für die Viehzucht und den Kohleabbau offen sind, einschließlich des Tagebaus und des Gasfrackings im Thunder Basin National Grassland von Wyoming.

Nur ein paar öffentliche Landflächen sind reserviert, um ungewöhnlich empfindliche oder wichtige Güter wie Wildtiere, Archäologie, Landschaften und wissenschaftlich wichtige Ressourcen zu schützen. Die paläontologische Wissenschaft bei Grand Staircase-Escalante und Bears Ears war eine der Hauptbegründungen dafür, diese Wildnisgebiete in nationale Monumente zu verwandeln, so dass Kohleabbau, Erdölgewinnung und andere schädliche Aktivitäten den wissenschaftlichen Wert, den sie uns allen bieten, nicht ruinieren würden.

Die geäußerten Ansichten sind die des Autors und spiegeln nicht unbedingt die Ansichten des Herausgebers wider. Diese Version des Artikels wurde ursprünglich auf Live Science veröffentlicht.

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