Waren Dinosaurier vor Millionen von Jahren im Hinterhof der NASA?

Vor etwa 110 Millionen Jahren liefen zwei tankartige Dinosaurier - ein Baby und ein Erwachsener - durch ein sumpfiges Feuchtgebiet und hinterließen fünf Finger-Handabdrücke im heutigen Hinterhof des Goddard Space Flight Centers der NASA in Greenbelt, Maryland neue Studie findet.

Diese Panzerdinosaurier, bekannt als Nodosaurier, waren in guter Gesellschaft. Eine Sandsteinplatte in Tischgröße, die ihre versteinerten Drucke enthält, nahm auch die Spuren anderer Dinosaurier und alter Säugetiere, die während der Kreidezeit, der letzten Periode des Dinosaurierzeitalters, lebten, ein.

"Es ist eine Zeitmaschine", sagte Ray Stanford, ein Dinosaurier-Track-Experte und Amateur-Paläontologe, in einer Erklärung. "Wir können über ein paar Tage der Aktivität dieser Tiere sehen, und wir können es sich vorstellen. Wir sehen die Wechselwirkung, wie sie in Beziehung zueinander gehen. Dies ermöglicht uns, tief in die alten Zeiten auf der Erde zu blicken. Es ist einfach unglaublich aufregend . " [In Fotos: Baby Stegosaurus Tracks ausgegraben]

Stanford entdeckte die Steinplatte 2012, als er seine Frau Sheila bei Goddard absetzte. Ein kurios aussehender Felsvorsprung auf einem Hügel hinter Sheilas Gebäude fiel ihm ins Auge. Ein genauerer Blick enthüllte eine 12 Zoll breite (30 Zentimeter) Dinosaurierspur, und spätere Ausgrabungen zeigten, dass die 8 x 3 Fuß (2,4 x 0,9 Meter) große Platte ungefähr 70 Spuren enthielt, die zu einem Medley von acht ausgestorbenen Dinosauriern gehörten , Pterosaur und Säugetierarten.

Warmblütige Party

Von den 70 Abzügen gehören mindestens 26 zu Eichhörnchen- und Waschbär-Säugetieren, sagten die Forscher. Dieser Befund ist bemerkenswert, fügten sie hinzu, da es unglaublich selten ist, versteinerte Spuren zu finden, die von Säugetieren im Dinosaurieralter stammen. Bisher gab es nur vier wissenschaftlich benannte Säugetierspuren aus dem Mesozoikum: eine aus der Jurazeit und drei aus der Kreidezeit. (Wie bei neuen Arten können Forscher Tierspuren auch wissenschaftliche Namen geben.)

Ein 4 Zoll langer (10 cm) Track, der zu dem waschbärgroßen Säugetier gehört, ist der größte Säugetierabdruck aus der Kreidezeit. Seine Größe ist überraschend, da die meisten Säugetiere im Dinosaurieralter die Größe von Eichhörnchen oder Präriehunden haben, sagten die Forscher.

Andere Säugetier-Fußabdrücke auf der Steinplatte treten paarweise auf. "Es sieht so aus, als würden diese Tiere in Eichhörnchengröße auf ihren Hinterbacken sitzen", sagte Co-Forscher Martin Lockley, ein Paläontologe an der Universität von Colorado Denver, in einer Erklärung. Diese Drucke sind so unterschiedlich, die Forscher haben sie benannt Sederipes goddardensis, die das Goddard Space Flight Center ehrt.

"Die Konzentration von Säugetierspuren auf dieser Website ist um Größenordnungen höher als auf jeder anderen Website der Welt", sagte Lockley. "Dies ist die Mutter Lode der Kreide Säugetier Spuren."

Fußabdrücke in Hülle und Fülle

Zusätzlich zu den Nodosaurusabdrücken für Babys und Erwachsene identifizierten die Forscher Spurspuren von einem langhalsigen Sauropoden, kleinen Theropoden (hauptsächlich fleischfressende, zweibeinige Dinosaurier, die mit Velociraptor und Tyrannosaurus rex) und Pterosaurier, eine Gruppe von fliegenden Reptilien, die Pterodaktyle enthält.

Diese Vielfalt an Spuren deutet darauf hin, dass die Tiere da waren, um Nahrung zu finden, sagten Lockley und Stanford. Vielleicht fraßen die Säugetiere Würmer und Larven, und die kleinen fleischfressenden Dinosaurier aßen auf die Säugetiere, sagten Lockley und Stanford. Die Pterosaurier haben möglicherweise sowohl die kleinen Dinosaurier als auch die Säugetiere ins Visier genommen.

Eine Analyse der Abdrücke zeigt, dass die Spuren wahrscheinlich innerhalb weniger Tage entstanden sind und möglicherweise sogar die Spuren eines Raubtieres zeigen, das seine Beute jagt. [Galerie: Rekonstruierte Dinosaurier 'Chase']

"Wir sehen keine überlappenden Spuren - überlappende Spuren würden auftreten, wenn mehrere Spuren über einen längeren Zeitraum hinweg hergestellt würden, während der Sand nass war", sagte Co-Forscher Compton Tucker, ein Erdwissenschaftler bei NASA Goddard, in der Erklärung. "Leute fragen mich, 'Warum waren all diese Tracks in Maryland?' Ich antworte, dass Maryland immer ein begehrter Ort zum Leben war. "

Während der Kreidezeit war Maryland heißer und sumpfiger als es jetzt ist. "Dies könnte der Schlüssel zum Verständnis einiger der kleineren Funde aus der Gegend sein, also bringt es alles zusammen", sagte Lockley. "Dies ist das kretazische Äquivalent des Rosetta-Steins."

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