Jurassic 'Mega-Carnivore' Dinosaurier war 4 mal so groß wie ein Löwe

Vor etwa 200 Millionen Jahren hinterließ ein riesiger fleischfressender Dinosaurier - so groß, dass er etwa doppelt so lang war wie eine Giraffe - nach einer neuen Studie dreizehige Fußabdrücke, als er über den schlammigen Boden zog.

Nun untersuchen Forscher die versteinerten Fußabdrücke dieses riesigen Dinosauriers sowie die Fußspuren von etwas kleineren zweibeinigen Dinosauriern, die während der Jurazeit im heutigen Lesotho, einem Land im südlichen Afrika, lebten.

Die größten Fußabdrücke mit drei Zehen sind 1,8 Fuß lang und 1,6 Fuß breit (57 x 50 Zentimeter). Das ist gut 10 Zentimeter länger als der größte menschliche Fuß, den es je gab - ein Titel, der von Robert Wadlow (1918-1940) gehalten wurde, einem Amerikaner, dessen Füße laut Guinness World Records 47 cm lang waren.

Die enormen Fußabdrücke des Dinosauriers deuten darauf hin, dass sein Körper bis zu 30 Fuß (9 Meter) lang und an der Hüfte knapp 3 Meter hoch sei, sagten die Forscher. Diese Länge ist viermal so groß wie ein Löwe, der größte moderne Fleischfresser im südlichen Afrika, fügten sie hinzu. [Bilder: Die Dinosaurier-Spuren des Denali-Nationalparks]

Angesichts seiner robusten Größe ist der Dinosaurier wahrscheinlich ein Megatopod, sagten die Forscher. Diese Gruppe von riesigen, zweibeinigen, meist fleischfressenden Dinosauriern schließt andere große Theropoden ein, wie die Furcht einflößenden Tyrannosaurus rex. Sie nannten den Trackway Kayentapus ambrokholohali. (Ebenso wie bei neuen Tierarten erhalten Spurenfossilien, wie zum Beispiel Schienen, auch wissenschaftliche Namen. Das Tier selbst muss jedoch noch einen wissenschaftlichen Namen erhalten.)

Die Forscher fanden die Spuren in Lesotho Maseru Bezirk. Der umgebende Sandstein hat Wellenflecken und "Austrocknungsrisse" darauf - Zeichen einer prähistorischen Wasserstelle oder eines Flussufers, sagten die Forscher.

Die neueste Entdeckung sei "sehr aufregend", sagte Forschungsmitarbeiter Fabien Knoll, Senior Research Fellow an der Universität Manchester im Vereinigten Königreich, in einer Erklärung.

"Es ist der erste Beweis für ein extrem großes fleischfressendes Tier, das durch eine Landschaft wandert, die ansonsten von einer Vielzahl von pflanzenfressenden, allesfressenden und viel kleineren fleischfressenden Dinosauriern dominiert wird", sagte Knoll. "Es wäre wirklich [oben auf der Nahrungskette] gewesen."

Die Fußabdrücke sind die größten Theropodenspuren in Afrika, sagten die Forscher. Sie sind auch ziemlich alt und stammen aus dem frühen Jura, zu einer Zeit als die meisten Theropoden Dinosaurier kleiner waren. Damals waren die meisten Theropoden zwischen 3 und 5 m lang, die größeren dagegen höchstens 7 m, sagen die Forscher.

Erst viel später im Jura und in der Kreidezeit wurden größere Theropoden, wie z T-Rex, erschien.

"Diese Entdeckung ist das erste Vorkommen von sehr großen fleischfressenden Dinosauriern im frühen Jura des südlichen Gondwana, des prähistorischen Kontinents, der später zu Afrika und anderen Landmassen aufbrechen würde", führt die Forscherin Lara Sciscio, Postdoktorandin an der Universität von Kapstadt in Südafrika, heißt es in der Erklärung. "Weltweit sind diese großen Tracks sehr selten. Es gibt nur eine andere bekannte Site, ähnlich in Alter und Größe, die in Polen ist."

Die Forscher fanden auch kleinere Theropoden-Fußabdrücke im selben Gebiet. Diese Fußabdrücke ähneln anderen Fußspuren der späten Trias und des frühen Jura Theropoden, die in Südafrika, Lesotho, Simbabwe und Namibia gefunden wurden, sagte Sciscio.

"In der Tat gibt es zahlreiche Paläooberflächen, auf denen Fußabdrücke und sogar Schwanz- und Körperabdrücke dieser und anderer Tiere zu finden sind", sagte sie. "Aber jetzt haben wir Beweise, dass diese Region Afrikas auch die Heimat eines Mega-Fleischfressers war."

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