Kaliforniens Berge hungerten nach Schnee

Die Dürre in Kalifornien hat die Schneedecke des Staates hinterlassen - der Schnee, der sich im Winter auf den Berggipfeln anhäuft und aufliest - bei weniger als einem Drittel seines historischen Durchschnitts. Luftgestützte Messungen helfen Forschern jetzt zu sehen, wie knapp die Schneeversorgung ist.

Das Verständnis der Schneedecke ist von entscheidender Bedeutung, da der Abfluss vom Schnee in der Sierra Nevada einen Großteil des Staates - einschließlich der dicht besiedelten San Francisco Bay Area - mit Trinkwasser versorgt.

Das Airborne Snow Observatory (ASO) der NASA wurde 2013 gestartet und nutzt ein Flugzeug, um zwei Messinstrumente über das Tuolumne River Basin in der Sierra Nevada zu fliegen. Ein Instrument ist Lidar, eine Technologie, die Laser in den Boden schießt, um die Tiefe des Schnees zu messen. Diese Messung ermöglicht es Wissenschaftlern, die Menge an flüssigem Wasser zu berechnen, die während der Schneeschmelze im Frühjahr in das Einzugsgebiet des Flusses fließen wird, so das Jet Propulsion Laboratory der NASA.

Das zweite Instrument, ein Abbildungsspektrometer, misst die Albedo oder die Menge an Sonnenlicht, die vom Schnee reflektiert wird. Die Kenntnis der Albedo hilft Forschern zu bestimmen, wie schnell der Schnee schmilzt.

Das Flugzeug fliegt im Winter und Frühjahr wöchentlich über das Flussgebiet, bis im Juli der Schnee schmilzt. Dieses Bild wurde am 21. April 2013 gemacht. Dunklere Bereiche zeigen tieferen, dichteren Schnee, entsprechend NASA's Earth Observatory.

Im Jahr 2013 war Kalifornien bereits in einer Dürre, und einige Regionen des Bundesstaates sahen ihr trockenstes Jahr seit Beginn der Aufzeichnungen. Dieses Jahr brachte wenig Erleichterung. Mount Shasta's Hänge waren im Januar fast kahl. Normalerweise liegt die Schneedecke auf dem Berg bei 30 Prozent der Spitze im April, aber dieses Jahr waren es nur 5 Prozent.

In der Zwischenzeit haben Wassermanager gewarnt, dass weniger Wasser eine geringere Verdünnung von Verschmutzung und anderen Verunreinigungen bedeutet. Städte, die auf Brunnenwasser angewiesen sind, sind laut Februar-Berichten der größten Gefahr von kontaminiertem Wasser ausgesetzt. Ein leichter Anstieg der Stürme im März half die Schmerzen zu lindern, beendete die Dürre aber nicht: Die Schneedecke in den Sierras bleibt bei 32 Prozent des Durchschnitts, kündigte das kalifornische Department of Water Resources (DWR) am 1. April an.

"Wir sehen bereits Ackerland und Städte, die nach Wasserversorgung suchen", sagte DWR-Direktor Mark Cowin in einer Erklärung. "Wir können hoffen, dass sich die Bedingungen verbessern, aber die Zeit wird knapp und die Erhaltung ist das einzige Werkzeug, das wir gegen die Laune der Natur haben."

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