Taschentiere? Mini Hedgehog und Tiny Tapir Fossilien gefunden in Kanada

Ein Miniatur-Igel, der kleiner als eine Maus ist, und ein pintgroßer Tapir sind die ersten Säugetiere, die jemals an einer Fossillagerstätte in British Columbia gefunden wurden, die für exquisit konservierte Pflanzen, Insekten und Fische bekannt ist.

Die neuen Fossilien stammen vor etwa 50 Millionen bis 53 Millionen Jahren aus der warmen Eozänepoche, als das Klima in British Columbia dem heutigen Portland in Oregon ähnelte. Dies sind die ersten beiden Säugetiere, die jemals an der Ausgrabungsstätte im Driftwood Canyon Provincial Park gefunden wurden, und sie füllen eine Lücke von der Größe Kanadas.

"Wir wissen viel über dieses Zeitintervall in Wyoming und Colorado. Wir wissen etwas darüber in der hohen Arktis", sagte Forscherin Jaelyn Eberle, die Kuratorin für fossile Wirbeltiere am Naturhistorischen Museum der University of Colorado. "Aber wir wissen nichts darüber, was dazwischen passiert."

Fossile Überraschung

Wissenschaftler haben diese lückenhafte Entdeckung zufällig gemacht. Studienforscher David Greenwood von der Brandon University in Manitoba und seine Kollegen suchten in den Lakebettschiefern des Driftwood Canyon Provincial Park nach Pflanzenfossilien, als ein Student einen Felsen aufriss und darin einen winzigen Knochen fand.

"Als sie es unter einer Handlinse ansahen, erkannten sie, dass es sich um ein fossiles Wirbeltier handelte", sagte Eberle gegenüber Live Science. Der Knochen entpuppte sich als Teilkiefer und einige Zähne einer bisher unbekannten Igelart, synchronisiert Silvacola, aus den Worten für "winzige Waldbewohner" in Griechisch und Latein.

Dieser kleine Igel wäre nur etwa 5 cm lang gewesen, kleiner als eine Hausmaus. Seine Molaren waren nur einen Millimeter lang, so klein, dass die Paläontologen es ablehnten, den winzigen Kiefer des Tieres aus dem ihn umgebenden Gestein zu schlagen. Stattdessen schickten die Studienforscher das ganze Stück zur Penn State University, um mit hochauflösender Computertomographie (CT) gescannt zu werden, einer Technik, die virtuelle Schichten des Inneren eines Objekts ergibt.

Der Tapir war ebenso überraschend. Greenwood und seine Kollegen fanden es in kohlereichen Steinschüttungen im Park, wo sich im Eozän ein sumpfiger Fleck befindet und der Wirbeltierfossilien selten zu finden ist.

"Es war nur irgendwie, 'Whoa, nicht erwartet'", sagte Eberle.

Balsam Britisch-Kolumbien

Der Tapir ist eine Art der Heptodon Gattung, die Teil einer Gruppe ist, die die älteste in der Tapir-Linie ist. Ein Art von Heptodon wäre ungefähr halb so groß wie moderne Tapire, die zwischen 330 und 660 Pfund (150 bis 300 Kilogramm) wiegen. (Während der Zeit, in der diese Kreaturen lebten, waren auch andere Tiere Pipsqueaks - das früheste bekannte Pferd, das evolutionär die Größe eines Zwergschnauzers hatte, der während des wärmsten Teils des frühen Eozäns auf Hauskatzengröße geschrumpft war.) Heptodon wahrscheinlich gegessen Blätter, die Sinn macht, wie es in vielen Wald Eozän Umgebungen zeigt, sagte Eberle.

Das frühe Eozän war eine heiße Zeit auf der Erde. Das Auseinanderbrechen des Superkontinents Pangaea kam mit einer nicht geringen Menge vulkanischer Aktivität, die Milliarden von Tonnen Kohlendioxid in die Atmosphäre freisetzte. Diese Emissionen, neben anderen Treibhausgasen, erhitzten den Globus um etwa 11 Grad Fahrenheit (6 Grad Celsius) über etwa 20.000 Jahre. Die Gebiete, die heute aus Colorado und Wyoming bestehen, beherbergen tropische Regenwälder und Farne und Bäume, die in der Arktis gediehen.

"Dies ist der Höhepunkt der globalen Erwärmung seit dem Aussterben der Dinosaurier, also ist es das Zeitintervall, in dem die Menschen viel schauen, um zu versuchen, die globale Erwärmung heute zu verstehen", sagte Eberles.

Ein Wald von gemischten Nadelbäumen und Laubbäumen mit Teppichen im Norden von British Columbia, mit Palmen und Fichten, die Seite an Seite lebten, sagte Eberle. Es hätte oft geregnet und nur selten gefroren, nicht unähnlich dem heutigen Klima in Portland, 112 Kilometer südlich.

"British Columbia fügt diesem Zeitintervall eine neue Dimension hinzu", sagte Eberle. "Nicht alles war heiß und tropisch."

Die Forscher berichteten heute (8. Juli) über ihre Ergebnisse im Journal of Vertebrate Paleontology.

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