Warum das außerirdische Leben möglicherweise unwahrscheinlicher ist als die Wissenschaftler dachten

Phosphor ist ein essentielles Element für das Leben - aber dass es genug davon gibt, dass das Leben auf der Erde nur eine Frage des Glücks sein könnte, legen neue Erkenntnisse nahe.

Nach neuen Beobachtungen des Krebsnebels - die Überreste eines explodierenden Sterns, der 1054 erstmals von chinesischen Astronomen gesehen wurde - stellten am 5. April auf der Europäischen Woche der Astronomie und Weltraumwissenschaft in Liverpool, England, die Häufigkeit und Verteilung von Phosphor in der Milchstraße vor Die Galaxie mag zufälliger sein, als die Wissenschaftler vorher dachten. So haben einige Orte in der Galaxie möglicherweise nicht genug Phosphor, um das Leben zu unterstützen, selbst wenn sie sonst gastfreundliche Exoplaneten beherbergen, sagten die Forscher. [Extremes Leben auf der Erde: 8 Bizarre Kreaturen]

Der größte Teil des Phosphors des Universums wurde während der letzten Keuchen sterbender massereicher Sterne oder während einer Supernova erzeugt - wenn ein solcher Stern seinen Treibstoff erschöpft und explodiert. Phosphor ist schwer zu beobachten, und erst im Jahr 2013 haben Astronomen die ersten Messungen des Elements in einer Sternexplosion in den winzigen Überresten einer Supernova namens Cassiopeia A durchgeführt. Überraschenderweise fanden sie bis zu 100 Mal mehr Phosphor als in der Rest der Milchstraße.

Aber das könnte ein Ausreißer gewesen sein. Kürzlich haben die Astronomen Jane Greaves und Phil Cigan von der Universität Cardiff in Großbritannien das William Herschel Telescope auf den Kanarischen Inseln auf den etwa 6.500 Lichtjahre entfernten Krebsnebel gerichtet. Vorläufige Daten, die erst vor zwei Wochen analysiert wurden, zeigen eine Phosphormenge, die den Werten im interstellaren Gas und Staub der Milchstraße ähnlicher ist - ein Hungerlohn verglichen mit der Häufigkeit in Cassiopeia A. (Die Ergebnisse wurden noch nicht vorgelegt ein Peer-Review-Journal.)

"Es ist nicht garantiert, dass Phosphor überall reichlich vorhanden ist, reif für das Pflücken", sagte Cigan gegenüber Live Science. "Es scheint, dass Glück hier eine größere Rolle spielt."

Einiges von diesem Glück mag auf die Größe kommen. Der Stern, der Cassiopeia A erschuf, ist ungefähr doppelt so massiv wie der Krebsnebel. Ein massereicherer Stern könnte verschiedene Reaktionen hervorgebracht haben, die mehr Phosphor produzieren, sagten die Forscher.

Wenn die Produktion von Phosphor in der Galaxie stark variiert, könnte dies auch die Wahrscheinlichkeit von Leben auf anderen Planeten erhöhen. Selbst wenn ein Planet alle anderen Bedingungen für seine Bewohnbarkeit hätte, könnte er immer noch des Lebens beraubt sein, weil er sich dort gebildet hat, wo ein Mangel an Phosphor herrschte, sagten die Forscher.

Aber die Beobachtungen sind noch vorläufig; Die Astronomen konnten nur Teile des Nebels messen, bevor Wolken und ein Schneesturm den Rest ihres Beobachtungslaufs verdarben. Dennoch, so Cigan, zeigen die Daten, die sie haben, im Krebsnebel deutlich weniger Phosphor als in Cassiopeia A.

Die Forscher haben beantragt, das Herschel-Teleskop zu verwenden, um den Rest des Nebels zu untersuchen. Zukünftige Analysen werden auch Vergleiche mit Computermodellen beinhalten, sagte Cigan.

Letztendlich müssten Astronomen Phosphor in anderen Supernova-Überresten im Kosmos messen, sagte Cigan. "Wir wollen wirklich sehen, wie es sich aus Supernova-Überresten ausbreitet und in das interstellare Medium zurückfällt - das ist der Schlüssel."

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