Dies sind die meisten Fotos, die es jemals gegeben hat - buchstÀblich

Die Fotos sehen nicht viel aus: verschwommene grüne Flecken vor pixeligem Blau. Aber sie gehören wohl zu den erstaunlichsten fotografischen Bildern aller Zeiten.

Das liegt daran, dass sie von jedem Punkt des Planeten Erde aus aufgenommen wurden, der jemals von einem Raumfahrzeug aufgenommen wurde, das von seinem Heimatplaneten nur 3,79 Milliarden Meilen (6,12 Milliarden Kilometer) entfernt war. Dieses Raumschiff ist New Horizons, ein NASA-Raumschiff, das 2015 an Pluto vorbeigefahren ist und im Januar 2019 an einem Objekt im eisigen Kuiper-Gürtel am äußeren Rand des Sonnensystems vorbeifliegen soll.

New Horizons schnappte diese beiden am weitesten entfernten Aufnahmen von Kuiper Belt Objekten (KBOs) 2012 HZ84 und 2012 HE85, am 5. Dezember 2017. Nur 2 Stunden zuvor hatte das Raumschiff offiziell den Titel des saubersten Fotografen durch die Aufnahme einer Kamera behauptet. Kalibrierungsschuss eines weit entfernten Sternhaufens, bekannt als Wunschbrunnen. Es war ein flüchtiger Rekord, denn zwei Stunden später wurden die beiden KBOs abgebildet. [Erde von oben: 101 atemberaubende Bilder aus dem Orbit]

Vor der Aufnahme von New Horizons war das am weitesten von der Erde entfernte Bild einer der vom Satelliten Voyager 1 am 14. Februar 1990 gerissenen Blue Marble. Dieses Bild, das als "blassblauer Punkt" bekannt ist, wurde von 3,75 Milliarden Stück genommen Meilen (6 Milliarden km) entfernt.

New Horizons ist auf dem Weg zu einem KBO 2014 MU69, einem von mehr als 20 weit entfernten Stücken von Fels und Eis, die die NASA während der Mission des Raumschiffs zu beobachten hofft. Der Kuiper-Gürtel ist eine scheibenförmige Ausdehnung hinter der Umlaufbahn von Neptun, etwa 2,7 Milliarden bis 9,3 Milliarden Meilen (4,4 Milliarden bis 14,9 Milliarden Kilometer) von der Sonne entfernt, die Tausende von eisigen Objekten, Kometen und Zwergplaneten enthält. (Pluto ist einer dieser Zwergplaneten.) 2014 MU69 ist fast eine Milliarde Meilen jenseits von Pluto, der selbst 4,67 Milliarden Meilen (7,5 Milliarden Kilometer) jenseits der Erde ist. Um dorthin zu gelangen, fährt New Horizons mit dem Lkw: Er fährt mehr als 700.000 Meilen (1,1 Millionen Kilometer) pro Tag.

Wie also schicken New Horizons Bilder, sogar verschwommene, durch den ganzen Raum? Laut der Johns Hopkins University, wo die für die Datenkommunikation verantwortlichen Wissenschaftler arbeiten, ist das nicht einfach. Die Daten werden in einem Solid-State-Recorder (die einzigen beweglichen Teile in diesen Flash-Speichergeräten sind die Elektronen) auf New Horizons gespeichert und dann über Radiowellen übertragen. Unnötig zu sagen, dass die Signalstärke niedrig ist - die Antenne sendet mit einer Leistung von 12 Watt und empfängt Signale mit einer Million Milliardstel Watt - so ist die Datenübertragungsrate schmerzhaft langsam. Die Übertragungsrate für New Horizons beträgt nur etwa 2 Kilobit pro Sekunde. Selbst das alte Dial-Up-Internet bewegte Daten mit einer Geschwindigkeit von 56 Kilobit pro Sekunde.

Für die beiden rekordverdächtigen Kuiper-Belt-Objektaufnahmen dauerte es etwa vier Stunden, um jedes Bild zu übertragen, und sechs Stunden, bis die Daten zur Erde gelangen konnten, sagte Alan Stern, der Hauptforscher der Mission New Horizons, gegenüber Live Science.

Auf der Erde fangen NASA's Deep Space Network Antennenschüsseln die schwachen Signale ein, die von New Horizons kommen und bauen die Rohdaten wieder in eine brauchbare Form zusammen. Fürs Erste wird New Horizons keine Snapshots nach Hause schicken. Nach Angaben der NASA befindet sich das Raumschiff bis zum 4. Juni im Ruhezustand, bis die Missionskontrolleure es wieder online schalten, um es für seinen Besuch mit MU69 vorzubereiten.

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