Pinguine verhungern als wärmende Lebensmittelkette

Es gibt einen neuen Schuldigen an dem mysteriösen Verlust von Adélie- und Zügelpinguinen, die entlang der Westantarktischen Halbinsel leben. Abnahmen in Krill, dem kleinen, shrimpartigen Krebstier, das viele andere Tiere in den antarktischen Gewässern füttert, können verhungernde junge Pinguine sein, wie eine Langzeitstudie zeigt.

Der Krill wiederum scheint, zumindest teilweise, aufgrund des sinkenden Wintereises, der ihnen Algen zum Fressen gibt, zu verlieren, sagen die Forscher. Diese Region hat sich seit der Mitte des 20. Jahrhunderts deutlich erwärmt.

"Dies ist eines der großartigen Beispiele dafür, wie sehr kleine Veränderungen - was ein Typ auf der Straße für nicht allzu dramatisch hält - enorme Auswirkungen auf bestimmte Systeme haben können", sagte Wayne Trivelpiece, ein Wildbiologe mit dem National Oceanic and Atmospheric Verwaltung.

Die Rückkehr von Robben und Walen, auch Krill Esser, könnte laut Trivelpiece und seinen Kollegen ebenfalls ein Faktor sein.

Gegenseitige Verluste

Die Forschung verändert die Rolle, die Wissenschaftler im Rückgang der Pinguine für das Meereis spielen. Von den späten 1970er Jahren bis zu den frühen 1980er Jahren sahen Pinguinbeobachter etwa die Hälfte der Jungvögel beider Arten einige Jahre nach dem Schlüpfen zur Brut zurückkehren. Die Arten schienen sich zu widersprechen: Chinstraps, die normalerweise die Winter bevorzugen, die im offenen Wasser füttern, florierten nach wärmeren Jahren; Die eisliebenden Adélie-Pinguine profitierten von kalten Wintern.

Diese Trends führten direkt zu Veränderungen im Meereis aufgrund von Fluktuationen in den Pinguinpopulationen.

Dann, nach 1986, änderte sich etwas und die Wissenschaftler sahen einen starken Rückgang der Anzahl der Jungen beider Spezies, die zur Brut zurückkehrten. Jetzt, nach Trivelpiece, kommen 10 Prozent oder weniger zurück.

Dies deutet darauf hin, dass Veränderungen im Meereis nicht direkt verantwortlich waren. Um herauszufinden, was vor sich ging, begannen Trivelpiece und seine Kollegen, die Ernährung der Vögel zu überwachen.

"Wir begannen uns anzuschauen, welche Krillgrößen sie fressen. Ein Jahr lang würde der Großteil des Krills eine Größe von 30 bis 35 Millimetern (1,18 bis 1,38 Zoll) haben. Nächstes Jahr würden alle in den 40 bis 45 Millimetern liegen (1,55 bis 1,77 Zoll) Größe ", sagte er. Der Krill, den die Pinguine fressen, wurde immer größer, weil kein junger Krill in die Bevölkerung eindrang; In einem produktiven Jahr für Krill würden die Mahlzeiten der Pinguine sowohl älteren als auch jungen Krill enthalten.

Dies bedeutet, dass die Pinguine immer mehr geschlachtet werden, bis ein gutes Jahr eintritt. Insgesamt schätzten die Wissenschaftler einen Rückgang der Krilldichte von Mitte der 1970er Jahre bis heute auf 80 Prozent.

Also, warum die Krillrückgänge?

Trivellpiece und seine Kollegen haben ein paar Ideen, um den Verlust von Krill zu erklären. Menschen könnten versehentlich Pinguinen größeren Zugang zu Krill gegeben haben, indem sie ihre krillfressenden Konkurrenten, einschließlich Wale und Robben, jagten. Diese Meeressäuger erholen sich jetzt und essen mehr Krill. Inzwischen fangen die Menschen auch immer mehr Krill an, Produkte wie Nahrungsergänzungsmittel herzustellen, schreiben sie in einer Studie, die in der jüngsten Ausgabe der Zeitschrift Proceedings der National Academy of Sciences veröffentlicht wurde.

Der Verlust von Meereis ist wahrscheinlich auch mittelbar verantwortlich.

Die Forscher untersuchten Pinguine an Standorten in den Süd-Shetland-Inseln nahe der Nordspitze der Westantarktischen Halbinsel - einer Region, die sich rasch erwärmt. Zwischen 1950 und 2000 ist die durchschnittliche Temperatur im Winter um 5 bis 6 Grad Celsius angestiegen, und Satellitendaten aus den frühen 1970er Jahren zeigen entsprechende Rückgänge im Wintereis. Andere Forschungen haben Rückgänge zwischen diesen Arten anderswo entlang der Antarktischen Halbinsel und der nahe gelegenen Scotia-See dokumentiert.

Junger Krill hängt von Algen ab, die während des Winters auf dem Meereis für Nahrung wachsen. Ohne das Meereis haben sie nichts zu essen.

Die nördliche Ausdehnung der Halbinsel macht sie besonders anfällig für den Klimawandel. Eine Temperaturänderung von 5 Grad Celsius würde nicht so viel weiter südlich machen, wo die wärmeren Temperaturen immer noch deutlich unter den Gefrierpunkt fallen und keinen Einfluss auf das Meereis haben, sagte Trivelpiece.

"Es ist wirklich, wo die Halbinsel ist. Es ist gerade weit genug Norden, wo die Durchschnittstemperaturen im Winter an dieser scharfen Kante der Grenzlinie sind, von gerade unter der Gefrierlinie zu gerade oben", sagte er.

Das erste dokumentierte Verschwinden einer Kolonie von Kaiserpinguinen, die im Gegensatz zu Chinstraps und Adélie direkt auf dem Eis nisten, veranlasste Spekulationen, dass der Klimawandel in der Region verantwortlich sei. Während das Meereis in den antarktischen Gewässern nicht im Rückgang begriffen ist, wird das Meereis des Kontinents voraussichtlich deutlich schrumpfen.

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