Die erste (und letzte) Reise zum Meeresgrund

Vor einem halben Jahrhundert war die Menschheit dort angekommen, wo noch nie jemand vor dem tiefsten Punkt der Erde war.

Bevor die Apollo-Missionen Männer auf den Mond brachten, tauchte die US-Navy den Challenger Deep im Marianengraben bis zum Meeresgrund hinunter, etwa 35.797 Fuß (10.911 Meter) tief.

So wie seit Apollo niemand mehr den Mond besucht hat, ist seit der ersten Reise 1960 niemand mehr in diesen Abgrund zurückgekehrt. Doch genauso wie Wissenschaftler den Mond mit Raumsonden aufsuchen, so setzen Forscher jetzt Roboter ein um diese tiefste Tiefe des Ozeans zu erforschen.

Das Forschungsschiff, das am 23. Januar 1960 in der Nähe von Guam im Pazifischen Ozean die Rekordtiefe erreichte, wurde Trieste genannt, ein in der Schweiz entworfenes Bathyscaphe oder "tiefes Boot", benannt nach der italienischen Stadt, in der es größtenteils gebaut wurde. Die zweiköpfige Crew Lt. Don Walsh von der US-Navy und der Wissenschaftler Jacques Piccard, Sohn des Konstrukteurs, schmiegten sich in eine etwa zwei Meter breite weiße Druckkugel an der Unterseite des Tauchbootes. Der Rest des fast 18 Meter langen Trieste war mit Schwimmern gefüllt, die mit 126.243 Litern Benzin als Auftrieb beladen waren, zusammen mit neun Tonnen Eisenpellets, um sie zu beschweren.

Um dem hohen Druck am Boden der Challenger-Tiefe von etwa acht Tonnen pro Quadratzoll zu widerstehen, waren die Wände der Kugel 5 Zoll (12,7 cm) dick. Um draußen zu sehen, verließ sich die Besatzung auf ein Fenster aus einem einzigen kegelförmigen Plexiglasblock, der einzigen durchsichtigen Verbindung, die stark genug war, um den Druck in der benötigten Stärke zu überleben, und Lampen, die den sonnenlosen Abgrund erhellten.

"Der Druck ist enorm", sagte der Geophysiker David Sandwell von der Universität von Kalifornien in San Diego, der an der Erstellung der ersten detaillierten globalen Karten des Meeresbodens beteiligt war.

Der Abstieg der ersten und einzigen bemannten Reise auf den Grund des Challenger Tiefs dauerte 4 Stunden und 48 Minuten mit einer Geschwindigkeit von etwa einem Meter (0,9 Meter) pro Sekunde. Als ob man die Gefahren des Tauchgangs hervorheben wollte, brach nach etwa 9.000 Metern eine der äußeren Fensterscheiben zusammen und schüttelte heftig das gesamte Schiff.

Die beiden Männer verbrachten nur 20 Minuten auf dem Meeresgrund und aßen Schokoriegel für Energie in der Kälte. Die Temperatur in der Kabine betrug nur 7 Grad Celsius. Sie schafften es sogar, mit dem Sonar-Hydrophon-System des Schiffes mit einer Geschwindigkeit von fast einer Meile pro Sekunde mit dem Mutterschiff des Schiffes zu sprechen. Es dauerte immer noch etwa sieben Sekunden, bis eine Sprachnachricht vom Schiff nach oben fuhr.

Am Ende sahen die Forscher nicht nur Quallen und shrimpähnliche Kreaturen, sondern spionierten sogar ein paar kleine weiße Plattfische, die davon schwammen, was bewies, dass zumindest ein Wirbeltierleben den Extremen des Meeresbodens standhalten konnte. Der Boden von Challenger Deep schien aus Kieselgur zu bestehen, ein feiner weißer Schlick aus mikroskopisch kleinen Algen, die Kieselalgen genannt werden.

Um aufzusteigen, lösten sie magnetisch den Ballast, eine Reise, die 3 Stunden, 15 Minuten dauerte. Seitdem ist noch nie ein Mann zum Challenger Deep zurückgekehrt.

"Es ist schwer, etwas aufzubauen, das diesen Druck übersteht und Menschen darin hat", bemerkte Sandwell.

In vielerlei Hinsicht legte das Trieste den Grundstein für das Tiefentdeckungsprogramm der Marine. Tatsächlich wurde es 1963 benutzt, um das gesunkene Atom-U-Boot USS Thresher zu lokalisieren.

Darüber hinaus haben Roboter in den letzten Jahren die Challenger Deep zurückgelegt. Im Jahr 1995 erreichte das japanische Handwerk Kaiko den Boden, während das Nereus-Hybrid-ferngesteuerte Fahrzeug im vergangenen Jahr den Tiefpunkt erreichte.

Vielleicht hoffen die Entdecker eines Tages, auf den Mond zurückkehren zu können, ebenso wie Abenteurer und nicht nur Roboter, die Tiefen in der Zukunft noch einmal aufsuchen.

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