54-Millionen-jährige Baby-Meeresschildkröte hatte eingebauten Sonnenschutz

Ein außerordentlich gut erhaltenes Fossil einer Baby-Meeresschildkröte, das vor 54 Millionen Jahren lebte, enthält Spuren von dunklen Pigmenten, die als eingebauter Sonnenschutz dienen und das Tier vor der schädlichen UV-Strahlung der Sonne schützen.

Die Probe, die zu den am besten erhaltenen Fossilien von Meeresschildkröten in der Welt zählt, umfasst Weichgewebe, und Analyse identifiziert Moleküle im Zusammenhang mit Farbe, Muskelkontraktion und Sauerstofftransport im Blut, berichteten Forscher in einer neuen Studie.

Insbesondere ein Molekül - Eumelanin, ein Pigment, das beim Menschen mit dunkler Hautfarbe in Verbindung gebracht wird - deutete an, dass die alte Schildkrötenpanzerung dunkle Farben enthielt, vielleicht in Mustern wie sie heute bei Meeresschildkröten vorkommen, schrieben die Autoren der Studie. [Bildgalerie: 25 erstaunliche alte Bestien]

Das Fossil wurde 2008 in feinkörnigem Kalkstein in einem Meeresvorkommen in Dänemark gefunden. Das Fossil ist sehr klein - etwa 3 Zoll (74 Millimeter) lang und viele der Knochen behalten ihre ursprüngliche Form in drei Dimensionen. Der Grund, warum das Fossil in solch einem guten Zustand ist, ist wahrscheinlich, dass die Überreste der Schildkröte schon sehr früh im Fossilisationsprozess in einer harten, felsigen Sedimentmasse gefangen waren, so der leitende Autor der Studie, Johan Lindgren, Dozent am Geologischen Institut in Lund Universität in Schweden, sagte Live Science in einer E-Mail.

Nach einem Großteil der fossilen mineralisierten, schützenden Reste von weichem Gewebe, hätte die Abwesenheit von extremer Hitze oder Kälte verhindert, dass verbleibendes Weichgewebe weiter abgebaut wird, erklärte Lindgren.

Die Wissenschaftler bewerteten fünf Gewebeproben einer Unterschicht im Schulterbereich der Schildkröte, die 2013 in einer zweiten Phase der Reinigung und Aufbereitung von Fossilien entdeckt wurde. Als die Forscher die Gewebeproben untersuchten, bemerkten sie "einen dunklen, wohldefinierten Film "Sie enthielten Strukturen, die kohlenstoffreich waren und möglicherweise organische Verbindungen enthalten haben", berichteten sie in der Studie.

Die Forscher analysierten den Film mit einer Kombination aus bildgebenden und chemischen Techniken, die es ihnen ermöglichten, Moleküle zu identifizieren und ihre genauen Positionen innerhalb des Fossils zu bestimmen - spezifisch in organischem Material, das einmal Haut und Schale der Schildkröte ausmachte, sagte Lindgren zu Live Science.

Moleküle von Eumelanin enthüllten den Wissenschaftlern, dass die Schildkröten mit dunklen Flecken pigmentiert waren, ähnlich wie die dunklen Muster auf dem Rücken moderner Meeresschildkröten, so die Autoren der Studie. Muster mit dunkler Färbung sind dafür bekannt, Meeresschildkröten vor UV-Strahlen zu schützen und helfen auch jungen Schildkröten dabei, Wärme zu speichern, wodurch sie schneller wachsen können. Diese biologische Eigenschaft wird als adaptive Melanism - Färbung bezeichnet, die die Überlebenschancen der Schildkröten verbessert - und die Ergebnisse der Forscher deuten darauf hin, dass diese Anpassung in der Schildkrötenlinie bereits vor 54 Millionen Jahren entstanden sein könnte, so die Studie.

Wissenschaftler haben fossile Pflanzen und Tiere seit Jahrhunderten untersucht, doch es gibt noch viel zu entdecken, wie lebende Organismen für Millionen von Jahren konserviert werden und wie viel von ihrer biologischen Zusammensetzung nach der Fossilisation erhalten bleiben kann, sagte Lindgren gegenüber Live Science.

"Trotz vieler Jahre der Forschung haben wir immer noch ein unvollständiges Verständnis darüber, was im Fossilienbestand gespeichert werden kann und wie der Fossilisationsprozess genau funktioniert", sagte Lindgren.

Die Ergebnisse wurden online 17. Oktober in der Zeitschrift Nature: Scientific Reports veröffentlicht.


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