Fast ausgestorbene Galapagos-Schildkröten machen kolossales Comeback

Riesenschildkröten, die einst auf einer winzigen Insel der Galápagos-Inseln vom Aussterben bedroht waren, haben ein erstaunliches Comeback erlebt, wie eine neue Studie zeigt.

Die Schildkrötenpopulation auf der Insel Española ist in den 1960er Jahren auf 15 Tiere geschrumpft, weil ihr Lebensraum durch wilde Ziegen geschädigt wurde. Dann, vor etwa 40 Jahren, wurden in Gefangenschaft gezüchtete Schildkröten auf der Insel ausgesetzt, und jetzt leben und züchten etwa 1.000 von ihnen in freier Wildbahn.

"Es ist eine der größten Erfolgsgeschichten für den Naturschutz", sagte James Gibbs, ein Naturschutzbiologe am SUNY College für Umweltwissenschaften und Forstwirtschaft in Syracuse, New York. Gibbs leitete die heute (28.10.) Veröffentlichte Studie in der Zeitschrift PLOS ONE. [Siehe Bilder einer riesigen Galapagosschildkröte]

Riesenschildkröten wurden früher in der ganzen Welt gefunden, aber jetzt, in freier Wildbahn, sind sie nur an wenigen Stellen zu finden, einschließlich der Galápagos-Inseln, der Seychellen und der Maskarenen. Whalers jagten die Schildkröten auf Española für das Essen. Im späten 19. Jahrhundert brachten die Fischer Ziegen auf die Insel und zerstörten damit das heimische Ökosystem und die Schildkröten. In den 1960er Jahren gab es nur noch eine Handvoll der riesigen Reptilien.

Um das Problem zu beheben, "war die erste Ordnung des Geschäfts, die Ziegen auszurotten", sagte Gibbs Live Science. Umweltschützer brachten ausgebildete bewaffnete Männer mit Hubschraubern dazu, alle Ziegen zu jagen und zu töten.

Inzwischen hat der Galápagos National Park Service in Gefangenschaft gezüchtete Schildkröten wieder auf die Insel gebracht und sie im Laufe der Jahre markiert und zurückerobert.

In der Studie analysierten Gibbs und seine Kollegen 40 Jahre Daten, die vom National Park Service, der Charles Darwin Foundation und anderen Gastwissenschaftlern gesammelt wurden. Sie fanden heraus, dass sich die Schildkrötenpopulation stabilisiert hatte.

"Was wir im Laufe der Zeit herausgefunden haben, ist, dass etwa die Hälfte der freigelassenen Schildkröten überlebt haben", sagte Gibbs. "Das ist eigentlich ziemlich erstaunlich."

Und die Schildkröten züchten. Einige der jüngeren Tiere, die in den letzten fünf bis zehn Jahren gefunden wurden, wurden nicht in Gefangenschaft gezüchtet, sagte Gibbs. Die Schildkrötenpopulation sei "sehr sicher", sagte er und brauche wahrscheinlich keine weiteren menschlichen Eingriffe.

Um herauszufinden, wie sich die Vegetation der Insel im Laufe der Jahre verändert hat, haben die Wissenschaftler den Kohlenstoffgehalt des Bodens in verschiedenen Tiefen gemessen. Sie fanden heraus, dass sich in den letzten 150 Jahren die Flora von Gräsern zu kleinen Bäumen und Sträuchern verändert hat. Diese Gehölze verhindern das Wachstum der Kakteen, die für die Ernährung der Schildkröten essentiell sind, und machen es den Tieren schwerer, sich zu bewegen, sagten die Forscher.

Auch wenn die Schildkröten zurückwachsen, wird es viel länger dauern, bis das Ökosystem zurückkehrt und die Schildkrötenpopulation sich vollständig erholen kann, sagte Gibbs.

Anmerkung der Redaktion: Dieser Artikel wurde am 29. Oktober um 11:40 Uhr ET aktualisiert, um eine Aussage darüber zu korrigieren, wo Riesenschildkröten in freier Wildbahn gefunden werden.

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