Warum Archäologen überrascht waren, diesen Gibbon in einem königlichen chinesischen Grab zu finden

Vor ungefähr 2.300 Jahren erhielt die Großmutter des ersten Kaisers Chinas eine aufwändige Beerdigung, die mit einer makabren Menagerie von begrabenen Tieren ausgestattet war - insbesondere die Überreste eines alten, ausgestorbenen Gibbons, der der Wissenschaft bisher unbekannt war, findet eine neue Studie.

Die Entdeckung ist bemerkenswert, weil der Affe - ein Gibbon die Wissenschaftler genannt hat Junzi Imperialis - ist der erste Affen, der seit der letzten Eiszeit ausgestorben ist, sagten die Forscher.

Menschliche Tätigkeit und Umweltfaktoren spielten wahrscheinlich eine Rolle in J. Imperialis ' "Das Ende", sagte Co-Forscherin Helen Chatterjee, Professorin für Biologie am University College London. [In Fotos: Schätze aus 800 Jahre alten Gräbern in China]

"Unsere Forschung hat gezeigt, dass Gibbons in der Vergangenheit eine viel breitere, einschließlich nördlichere, Verteilung in ganz China hatten, aber im Laufe der Zeit, als China sich weiterentwickelt hat und die Menschen expandierten, wurde die Verteilung von Gibbons wiederum dramatisch reduziert , Sagte Chatterjee in einer E-Mail an Live Science. "Heute sind Gibbons auf den äußersten Süden Chinas beschränkt."

Aufgrund menscheninduzierter (oder "anthropogener") Faktoren, wie zum Beispiel Bauentwicklungen, die den Lebensraum der Gibbons verkleinern; Jagd; und Wilderei, "Gibbons sind jetzt einer der seltensten Primaten auf der Erde", sagte Chatterjee, der auch im Exekutivausschuss der Gibbon Specialist Group bei der International Union for Conservation of Nature sitzt.

Königliche Entdeckung

Im Jahr 2004 gruben Archäologen das Grabmal aus, das Lady Xia, der Großmutter des Kaisers Qin Shi Huang (259 v. Chr. Bis 210 v. Chr.), In der Provinz Shaanxi in Zentralchina zugeschrieben wurde. Aber das Grab enthielt mehr als Lady Xias Begräbnis; Es umfasste auch 12 mit Tierresten gefüllte Gruben, darunter die Skelette eines Leoparden (Panthera pardus), ein eurasischer Luchs (Luchs Luchs), ein asiatischer Schwarzbär (Ursus thibetanus), ein Kranich (Grus), domestizierte Säugetiere, Vögel und, überraschenderweise, ein mysteriöser Gibbon.

Es gibt 20 Arten von Gibbons und Siamangs (große, meist baumbewohnende Gibbons), die der Wissenschaft bekannt sind, darunter sechs lebende Arten, die in China beheimatet sind. Aber der Schädel, der Kiefer und die Zähne des neugefundenen Gibbons sahen nicht wie diese Kreaturen aus, also gaben die Wissenschaftler ihm einen neuen Gattungs- und Speziesnamen.

Sie tauften die neue Gattung Junzi, die chinesische Bezeichnung für "Gentleman", weil Gibbons in der chinesischen Geschichte als edel wahrgenommen wurden, schrieben die Forscher. In der Tat waren Gibbons in der Lage, beträchtliche Mengen an Chi (Energie) zu leiten und erschienen oft in alten chinesischen Gedichten, Geschichten und Kunst, bemerkte Chatterjee.

Während seiner Lebenszeit J. Imperialis sah wahrscheinlich den heutigen Gibbons ähnlich. Es wog wahrscheinlich ungefähr 13 Pfund. (6 Kilogramm) und aß eine Mischung der Früchte und der Blätter, sowie das gelegentliche Insekt- oder Vogelei, sagte Chatterjee. Wie auch immer, es ist eine Vermutung, welche Farbe es hatte oder wie seine Singstimme klang.

"Leider bleiben diese Funktionen nicht erhalten, daher können wir nicht vorhersagen, wie es aussähe oder wie es klingen würde", sagte Chatterjee. "Aber basierend auf dem, was wir über lebende Gibbons wissen, sehen wir die meisten Unterschiede in der Fellfarbe und den Mustern des Fells und in den wunderschönen Gesangsstimmen, die artspezifisch sind."

Altes Haustier?

Es ist üblich, die Überreste exotischer Tiere in alten chinesischen Grabstätten zu finden, aber "das ist der einzige Gibbon, den wir in einer so alten Stätte kennen", sagte Chatterjee. [Fotos: Siehe Gorillas und Schimpansen schwingen von Bäumen]

Es ist unklar, ob Lady Xia diesen bestimmten Gibbon als Haustier behalten hat, fügte Chatterjee hinzu. Heutzutage stürzen die Gibbonpopulationen ab, zum Teil, weil einige Leute sich dafür entscheiden, sie als Haustiere zu behalten, manchmal sogar die großen Eckzähne des Affen zu entfernen, weil die Tiere aggressiv werden können, wenn sie in kleinen Käfigen gehalten werden, sagte Chatterjee.

Das sind schlechte Nachrichten für die Gibbons - einschließlich der seltenste Primat der Welt, der Hainan Black Crested Gibbon (Hainan Gibbon), von denen es nur noch 26 Personen in der chinesischen Provinz Hainan gibt, sagte sie.

Vielleicht J. Imperialis ' Die Geschichte werde zu mehr Schutz für gefährdete Gibbons führen, sagte Chatterjee. Immerhin deuten historische Aufzeichnungen darauf hin, dass dieser rätselhafte Gibbon erst vor 300 Jahren ausstarb, so die Forscher.

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