Warum dieses Labor nach Tierfleisch riecht und einen Koffer voller Schleim enthÀlt

Hinweis für die Leser: In der Scratch-and-Sniff-Version dieses Artikels riechen Sie verwesenden Haifisch, zerstückelte Würmer und einen Koffer voller Schleim.

Keine Sorge - Sie brauchen keine Gasmaske, um es zu lesen. Aber vielleicht brauchen Sie eines, um Sarah Gabbotts Labor an der Universität von Leicester in England zu besuchen, wo ein Team von Paläontologen die Art und Weise, wie sich Fossilien bilden, neu überdenkt, indem sie die primitivsten Wirbeltiere der Welt in Echtzeit verrotten sehen.

Indem Gabbott und ihre Kollegen untersuchen, wie sich Würmer, Aale und Haifische zersetzen, versuchen sie, eine viel umfassendere Frage zu beantworten: Wenn man sich ein Tierfossil anschaut, wie viel von diesem Tier sind nicht siehst du? Wie können Wissenschaftler insbesondere zusammenfassen, wie die ältesten Wirbeltiere der Welt aussahen, als die meisten ihrer Haut-, Organ- und anderen Weichgewebezellen verrotteten, bevor eine Fossilisation stattfinden konnte? [In Bildern: Versteinerte Dinosaurier-Gehirne gefunden]

"Die Fossilien sehr primitiver Wirbeltiere zu interpretieren ist extrem schwierig", sagte Gabbott, Professor für Paläobiologie an der Universität von Leicester und Co-Autor einer neuen Studie, die am 20. März in der Zeitschrift Palaeontology veröffentlicht wurde, zu Live Science. "Diese Wirbeltiere sind in einem etwa eine halbe Milliarde Jahre alten Stein erhalten, und sie sind älter als das Skelett. Sie haben keine Zähne. Sie haben keine skelettharten Teile. Sie wissen also nicht, welche Teile ihrer Anatomie fehlen, weil sie einfach verfault sind und welche Teile fehlen, weil sie sich noch nicht entwickelt haben. "

Da kommen die Kadaver rein.

Ein Koffer Schleim

Für ihre Forschung sammelten Gabbott und ihre Kollegen Proben aus ganz Europa - blutsaugende Neunaugen von einem Fluss in Yorkshire, sickernde Seefische aus dem schwedischen Küstenmeer, verschiedene Würmer und Insekten - und beobachteten, wie sie in ihrem Labor in Leicester faulten. Hier überwacht das Team jeden zersetzenden Kadaver mindestens 60 Tage lang. einige Proben sind seit fast 10 Jahren im Labor verrotten.

Warum sollten wir uns auf den Untergang nässender, aalartiger Bodenfeeder konzentrieren? Laut Gabbott stellen weichgewebte Kreaturen wie Neunaugen und Hagfische "die primitivsten bekannten Wirbeltiere der heutigen Zeit" dar und ähneln Verwandten, die vor 300 Millionen bis 500 Millionen Jahren lebten. Indem sie beobachten, welche Arten von Geweben aus diesen Kreaturen sich zersetzen und wann, können die Forscher besser verstehen, welche Arten von Geweben in den versteinerten Überresten antiker Wirbeltiere fehlen.

Die Arbeit hat sich erhellt - und auch wirklich übel riechend. "Hagfish, muss man sagen, stinken, wenn sie verrotten", sagte Gabbott. Sie sickern auch nach dem Tod aus. Während das Team einen Koffer voller toter Haifische nach Leicester aus Schweden transportierte, produzierten die Exemplare so viel Schleim, dass sie einen Plastikbehälter durchbrachen und durch den Reißverschluß der Tasche zu lecken begannen. Unterdessen riechen Lappenwürmer (kleine Meereswürmer, die Fischer als Köder verwenden) so ekelerregend, als sie zersetzen, dass die Forscher "eine spezielle Art von Gasmaske" tragen mussten, nur um sie zu behandeln, sagte Gabbott.

Zum Glück, Gabbott hinzugefügt, diese nasal herausfordernden Experimente produzieren bereits überraschende Ergebnisse. Für den Anfang war die Reihenfolge, in der verschiedene Gewebe zerfielen, nicht so intuitiv, wie die Forscher vorhergesagt haben.

"Wir haben erwartet, dass sich Muskelgewebe schnell zersetzt, aber sie haben lange, lange gedauert", sagte Gabbott. Laut einer früheren Studie, die sie 2010 mitverfasst hat, dauerte das Muskelgewebe in verfaulten erwachsenen Neunaugen mehr als 300 Tage. Auf der anderen Seite erwarteten die Forscher, dass der Knorpel, der den Schädel eines Neunaugens bildet, langsam zerfällt, aber bei vielen Exemplaren verrottete er innerhalb weniger Monate.

Die überraschende Annahme dieser Ergebnisse, so Gabbott, ist, dass sich Fossilien wesentlich schneller bilden können als die meisten von uns sich vorstellen.

"Die meisten Leute glauben, dass Fossilien Millionen von Jahren zur Bildung brauchen", sagte Gabbott. "Aber mit diesen Tieren, die keine harten Teile haben - kein Mineral, Skelett oder Zähne - ist alles nach 100 Tagen verschwunden. Also muss der Fossilisationsprozess super schnell ablaufen, bevor der ganze Körper verfault ist Weg."

Um weiches Gewebe zu fossilen Mineralien in der Erde zu machen, wie Kalziumphosphat (das gleiche, aus dem Ihr Zahnschmelz besteht), werden sie irgendwie von sterbenden Zellen angezogen, auch wenn sie verfaulen, und bilden so eine "Nachahmung" des Gewebes war da, sagte Gabbott. Die genauen Gründe dafür bleiben ein Rätsel - eines, das Gabbott und ihre Kollegen eines Tages lösen wollen, indem sie in ihrem Labor ein komplettes Fossil von Grund auf neu erstellen.

In der Zwischenzeit gibt es viel mehr Arbeit mit verrottenden Bodenfeedern, sagte Gabbott. Zum Glück muss man nur einmal eine Gasmaske kaufen.

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