Die mysteriösen Ursprünge der Eisbären verwirren die Wissenschaftler

Eisbären und Braunbären haben sich viel länger voneinander getrennt als bisher angenommen, legen neue Forschungen nahe.

Vergangene Schätzungen für diese Divergenz stammen von Braunbären, die auf den Admiralitäts-, Baranof- und Chichagof (ABC) -Inseln in Alaska leben.

Laut einer neuen Studie sind ABC-Island-Bären jedoch das Ergebnis einer Paarung zwischen Braunbären und Eisbären in den letzten paar tausend Jahren, was die Population für die Bestimmung der Eisbärwurzeln nutzlos macht.

"Wenn wir die Entwicklung von Braunbären und Eisbären wirklich verstehen wollen, sollten wir sie ignorieren", sagte Co-Autorin Beth Shapiro, eine evolutionäre Biologin an der Universität von Kalifornien in Santa Cruz. "Sie sind ein Sonderfall und sie werden uns nichts über die Herkunft des Eisbären erzählen."

Die Ergebnisse wurden heute (14. März) in der Fachzeitschrift PLOS Genetics veröffentlicht.

ABC Bären

Gerade als sich Eisbären und Braunbären auseinander entwickelten, war eine anhaltende Debatte.

Frühere Forschungen ergaben, dass Braunbären auf den ABC-Inseln vor der südöstlichen Küste von Alaska mitochondriale DNA hatten, die genau wie Eisbär-DNA aussah. (Mitochondriale DNA kommt nur von der Mutter und wird im Zytoplasma in den energiebildenden Strukturen der Zelle, den Mitochondrien, transportiert.)

Das schien zu vermuten, dass Eisbären vor rund 150.000 Jahren von Braunbären getrennt waren, sagte Shapiro gegenüber LiveScience.

Aber das ergab keinen Sinn: Die zwei majestätischen Spezies haben unterschiedliche Verhaltensweisen und physische Erscheinungen, und andere Genstudien deuteten an, dass sie sich vor 4 Millionen Jahren voneinander abspalteten. Der seltsame Befund veranlasste die Forscher dazu, ausgefallene Theorien vorzuschlagen, um das Geheimnis zu erklären, sagte Shapiro, einschließlich der Vermischung von mindestens zwei getrennten Zeiten in ihrer Vergangenheit.

Migrantenväter

Um die Verwirrung zu beseitigen, analysierten Shapiro und ihre Kollegen die DNA von sieben Eisbären, zwei Braunbären (einer von ABC Islands) und einem Schwarzbären.

Das Team fand heraus, dass der Bär der ABC-Inseln mehr als 6 Prozent der DNA in seinem X-Chromosom, aber nur 1 Prozent seiner Gesamt-DNA mit Eisbären teilte.

Da X-Chromosom-Gene die meiste Zeit von der Mutter stammen, legen die Ergebnisse nahe, dass die Eisbär-DNA ursprünglich von Bärenbären stammt.

Um die Ergebnisse zu erklären, schlugen die Forscher ein seltsames Szenario vor: Die Braunbären der ABC-Inseln waren einst Eisbären. Aber als die Gletscher vor Tausenden von Jahren schmolzen, wurden diese Eisbären auf ihren Inseln gefangen.

Die weitere Erwärmung führte zu besseren Bedingungen für die Braunbären, die das alaskische Festland besiedelten. Weil die Männchen sich zerstreuen, schwammen sie lange Zeit über den Kanal zu den ABC-Inseln und paaren sich dort mit den einheimischen Weibchen (Eisbären). Als Ergebnis wurden die ABC-Bären schließlich wie Braunbären aussehen und sich verhalten, während sie immer noch Spuren ihres Eisbären in ihrer mitochondrialen DNA zurückverfolgen.

Die genetische Analyse ergab eine breite Schätzung für den Zeitpunkt, als sich Braunbären und Eisbären zum ersten Mal von Hunderttausenden bis zu Millionen von Jahren voneinander entfernten.

Die Ergebnisse legen nahe, dass Menschen ABC-Bären ignorieren sollten, wenn sie versuchen, die Geschichte der Eisbären zu klären, sagte Shapiro.

Leider sind die Wissenschaftler dem Rätsel der Herkunft der Eisbären nicht nähergekommen.

"Eisbären leben an einem Ort, an dem es sehr unwahrscheinlich ist, dass sie Fossilien hinterlassen", sagte Shapiro und verwies auf die Tatsache, dass Fossilien in den eisigen, wässrigen Bedingungen der Arktis nicht überleben. Das macht es schwierig, ihre Entwicklung von einem gemeinsamen Vorfahren mit Braunbären zu verfolgen, sagte sie.

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