Wie sterben Menschen an ALS?

Der renommierte Physiker Stephen Hawking, der heute (14. März) im Alter von 76 Jahren starb, kämpfte die meiste Zeit seines Lebens mit amyotropher Lateralsklerose (ALS).

Aber wie hat er so lange mit der Krankheit gelebt und welche Faktoren führen letztendlich zum Tod von ALS?

Hawking war Physikstudent an der Universität von Cambridge, als er 1963 mit ALS (auch bekannt als Lou Gehrig's Krankheit) diagnostiziert wurde, und er bekam nur zwei Jahre zu leben. Die Krankheit verursacht die fortschreitende Degeneration und den Tod der Nervenzellen, die willkürliche Muskelbewegungen kontrollieren, einschließlich Kauen, Gehen, Sprechen und Atmen, entsprechend dem Nationalen Institut für neurologische Störungen und Schlaganfall (NINDS). Es gibt keine Heilung für ALS, und die Krankheit ist schließlich tödlich.

Obwohl die Todesursache von Hawking nicht berichtet wurde, sagte seine Familie, er sei friedlich in seinem Haus gestorben, so die BBC. "Wir sind zutiefst betrübt darüber, dass unser geliebter Vater heute verstorben ist. Er war ein großartiger Wissenschaftler und ein außergewöhnlicher Mann, dessen Arbeit und Vermächtnis viele Jahre weiterleben wird", sagte Hawkings Familie in einer Erklärung. Wie Stephen Hawking die Sicht der Menschheit auf das Universum transformierte

Da die durchschnittliche Lebenserwartung nach einer ALS-Diagnose etwa drei Jahre beträgt, war Hawking sicherlich ein Ausreißer - er lebte 55 Jahre lang mit der Krankheit. Obwohl niemand weiß, wie Hawking so lange mit der Krankheit überlebt hat, wissen Forscher, dass das Fortschreiten der Krankheit je nach Person variiert.

Ungefähr 20 Prozent der Menschen leben fünf Jahre nach ihrer Diagnose, 10 Prozent leben 10 Jahre nach ihrer Diagnose und 5 Prozent leben 20 Jahre oder länger, laut der ALS Association, die Hawking in diese 5 Prozent setzt. Faktoren wie Genetik und Alter bei der Diagnose können eine Rolle bei den Überlebenszeiten eines Patienten spielen.

Die meisten Menschen mit ALS sterben an Atemversagen, das auftritt, wenn Menschen nicht genug Sauerstoff aus ihren Lungen in ihr Blut bekommen können; oder wenn sie Kohlendioxid aus ihrem Blut nicht richtig entfernen können, laut NINDS. In der ALS geschieht dies, weil die Krankheit zu einer Lähmung der Muskeln führen kann, die die Atmung kontrollieren, so die Mayo Clinic.

In den späten Stadien der ALS wird es für Patienten schwierig, Kohlendioxid auszuatmen, laut The ALS Association. Ein hoher Kohlendioxidgehalt im Körper verursacht ein niedriges Bewusstsein und führt dazu, dass die Patienten lange schlafen. Oft sterben Patienten mit ALS sehr friedlich während des Schlafes, sagte die ALS Association.

Eine weitere möglicherweise tödliche Komplikation von ASL ist eine Lungenentzündung oder eine Infektion der Lunge. Patienten mit ALS sind anfällig für die Entwicklung einer Lungenentzündung, weil die Schluckbeschwerden der Mayo Clinic zufolge das Eindringen von Nahrung, Flüssigkeiten oder Speichel in die Lunge ermöglichen können. Lungenentzündung kann auch zu einer Schwächung der Atemmuskulatur führen, was wiederum zu Atemversagen führen kann, so eine Veröffentlichung von 2011 im Journal The Lancet.

In einigen Fällen kann Tod durch Mangelernährung und Austrocknung auftreten, laut der Muscular Dystrophy Association (MDA). Dies kann passieren, weil die Muskeln, die das Schlucken kontrollieren, nicht mehr richtig funktionieren.

Einige Patienten mit ALS haben Berichten zufolge Herzprobleme, wie Herzrhythmusstörungen oder unregelmäßige Herzschläge, und solche Probleme können in einigen Fällen eine Rolle beim Tod spielen, sagte der MDA.

In Hawkings Memoiren "My Brief History" von 2013 schrieb er, dass er zu der Zeit seiner ALS-Diagnose sagte: "Ich dachte, mein Leben wäre vorbei und ich würde nie das Potenzial erkennen, das ich hatte", so die BBC. "Aber jetzt, 50 Jahre später, kann ich ruhig mit meinem Leben zufrieden sein", schrieb er.

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