Neandertaler waren nicht die einzigen Partner der Menschen. Treffen Sie die Denisovans.

Die mysteriöse ausgestorbene menschliche Linie, die als Denisovans bekannt ist, kann sich mit modernen Menschen in mindestens zwei verschiedenen Wellen vermischen, findet eine neue Studie.

Die Entdeckung legt eine vielfältigere Evolutionsgeschichte nahe als bisher angenommen zwischen Denisovans und modernen Menschen.

Obwohl der moderne Mensch heute die einzige menschliche Linie ist, lebten andere nicht nur mit modernen Menschen zusammen, sondern sogar mit ihnen gekreuzt und hinterließen DNA im modernen menschlichen Genom. Zu diesen Linien gehörten nicht nur die Neandertaler, die nächsten ausgestorbenen Verwandten moderner Menschen, sondern auch die mysteriösen Denisovaner, die nur aus Backenzähnen und einem Fingerknochen bekannt sind, der in der Denisova-Höhle im Altai-Gebirge in Sibirien gefunden wurde. [Denisovan Gallery: Die Genetik der menschlichen Vorfahren verfolgen]

Frühere Forschungen ergaben, dass die Denisovaner zwar eine gemeinsame Herkunft mit Neandertalern hatten, dass sie aber genetisch so verschieden von Neandertalern waren wie Neandertaler von modernen Menschen. Frühere Arbeiten fanden auch heraus, dass Denisovans DNA zu mehreren modernen menschlichen Gruppen beisteuerte - etwa 5 Prozent ihrer DNA zu den Genomen von Menschen in Ozeanien und etwa 0,2 Prozent zu den Genomen von Festland-Asiaten und amerikanischen Ureinwohnern.

Wissenschaftler hatten angenommen, dass diese Denisovan-DNA, die in modernen Menschen in Asien gefunden wurde, aus einer Kreuzung zwischen den Denisovanern und den nach Asien ausgewanderten Ozeaniern entstand. Forscher haben nun herausgefunden, dass die Denisovan-Abstammung in modernen Menschen aus zwei getrennten Kreuzungsepisoden stammt.

"Ich war überrascht, dass es zwei sehr unterschiedliche Gruppen von Denisovanern gab, die DNA zu modernen Menschen beisteuerten - das war nichts, was ich erwarten würde", sagte die Hauptautorin Sharon Browning, eine statistische Genetikerin an der Universität von Washington, Live Science .

Bei der Entwicklung einer neuen Technik zum Vergleich ganzer Genome zwischen modernen Menschen und heute ausgestorbenen menschlichen Gruppen entdeckten die Wissenschaftler, dass die Denisovan-DNA bei Individuen aus Ozeanien und aus Ostasien unterschiedlich ist. Nach dem Vergleich von mehr als 5.600 Genomen von modernen Menschen auf der ganzen Welt mit dem vollständigen Denisovan-Genom aus dem Altai-Gebirge fanden die Forscher heraus, dass Ostasiaten enger mit dem Altai Denisovan verwandt waren, während die Ozeanier entfernter mit dem Altai Denisovan verwandt waren.

Die Forscher vermuten, dass sich die Vorfahren der Ozeanier mit einer südlichen Gruppe von Denisovanern vermischten, während sich die Vorfahren der Ostasiaten mit einer nördlichen Gruppe vermischten.

"Die Implikation ist, dass es mindestens drei Fälle von modernen Menschen gab, die sich mit archaischen Menschen vermischten - eine mit Neandertalern und zwei mit Denisovans", sagte Browning. "Für mich deutet dies darauf hin, dass moderne Menschen sich nicht so sehr von Neandertalern und Denisovanern unterschieden."

Die Wissenschaftler planen, bei Asiaten und anderen Bevölkerungen auf der ganzen Welt nach weiteren Zeichen der Vermischung zwischen modernen Menschen und anderen archaischen menschlichen Linien zu suchen.

"Es gibt Anzeichen dafür, dass sich in Afrika eine Vermischung mit archaischen Menschen ereignet hat, aber angesichts des wärmeren Klimas hat noch niemand afrikanische archaische menschliche Fossilien mit ausreichender DNA für die Sequenzierung gefunden", sagte Browning in einer Erklärung.

Die Wissenschaftler haben ihre Ergebnisse heute (15. März) online in der Fachzeitschrift Cell veröffentlicht.

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