Hier ist, was der letzte gemeinsame Vorfahr von Menschenaffen und Menschen aussah

Der vollständigste ausgestorbene Affenschädel, der jemals gefunden wurde, enthüllt, wie der letzte gemeinsame Vorfahr aller lebenden Affen und Menschen nach einer neuen Studie ausgesehen haben könnte.

Der 13 Millionen Jahre alte Säuglingsschädel, den seine Entdecker den Spitznamen "Alesi" gaben, wurde 2014 in Kenia ausgegraben. Er gehörte wahrscheinlich zu einem fruchtfressenden, langsam kletternden Primaten, der wie ein Baby-Gibbon aussah, so die Forscher.

Unter den lebenden Primaten sind die Menschen am engsten mit den Affen verwandt, zu denen die kleineren Affen (Gibbons) und die Menschenaffen (Schimpansen, Gorillas und Orang-Utans) gehören. Diese sogenannten Hominoide, das heißt die Gibbons, Menschenaffen und Menschen, entstanden und diversifizierten während des Miozän vor etwa 23 Millionen bis 5 Millionen Jahren. (Der letzte gemeinsame Vorfahr, den Menschen mit Schimpansen hatten, lebte vor etwa 6 Millionen bis 7 Millionen Jahren.)

Über die gemeinsamen Vorfahren der lebenden Affen und Menschen aus der kritischen Zeit, in der diese Zweige auseinander gingen, ist vieles unbekannt. Fossile Beweise aus diesem Teil des Primatenstammbaums sind selten und bestehen hauptsächlich aus isolierten Zähnen und gebrochenen Kieferfragmenten. Daher waren sich die Forscher nicht sicher, wie die letzten gemeinsamen Vorfahren von Menschenaffen und Menschen ausgesehen haben könnten und ob sie ursprünglich aus Afrika oder Eurasien stammten. [Siehe Fotos von Alesi und der Ausgrabungsstätte in Kenia]

"Die lebenden Affen sind überall in Afrika und Asien zu finden - Schimpansen und Gorillas in Afrika, Orang-Utans und Gibbons in Asien - und es gibt viele fossile Affen, die auf beiden Kontinenten und auch in Europa gefunden werden", analysiert Co-Autor Christopher Gilbert, Paläoanthropologe am Hunter College in New York, sagte Live Science. "Also, wie Sie sich vorstellen können, gibt es zahlreiche Möglichkeiten, wie diese Verteilung zustande kam, und verschiedene Forscher haben verschiedene Hypothesen vorgeschlagen, wo der gemeinsame Vorfahr der lebenden Affen und Menschen gefunden werden könnte."

Großartiges Timing

Der kenianische Fossilienjäger John Ekusi entdeckte den Schädel 2014 im Napudet-Gebiet westlich des Turkana-Sees im Norden Kenias. Er schlug seinen Spitznamen "Alesi" vor, weil "Ales" in der lokalen Turkana Sprache "Vorfahre" bedeutet.

"Die Napudet-Lokalität bietet uns einen seltenen Einblick in eine afrikanische Landschaft vor 13 Millionen Jahren", sagte Co-Autor Craig Feibel, Vorsitzender der Anthropologieabteilung der Rutgers University in New Jersey, in einer Erklärung. "Ein nahegelegener Vulkan begrub den Wald, in dem der Babyaffe lebte, er bewahrte das Fossil und zahllose Bäume. Er versorgte uns mit den kritischen vulkanischen Mineralien, mit denen wir das Fossil datieren konnten."

Dies ist der erste Affenschädel, der zwischen 10 Millionen und 14 Millionen Jahren ausgegraben wurde, und der vollständigste, der vor 7 Millionen bis 17 Millionen Jahren entdeckt wurde. [In Fotos: Eine bahnbrechende Primaten-Entdeckung]

"Alesi kam genau aus der richtigen Zeit und vom richtigen Ort, um uns zu zeigen, wie die Vorfahren aller modernen Menschenaffen und Menschen ausgesehen haben könnten", sagt Co-Autorin Ellen Miller, Primatologin und Paläoanthropologin an der Wake Forest University in Winston-Salem, North Carolina, erzählte Live Science. "Darüber hatten wir vorher keine Informationen - es war immer ein Rätsel."

Es bleibt ungewiss, wie Alesi starb. Möglicherweise wurde das Kind jedoch von den dicken Ascheschichten großer Vulkanausbrüche getötet, die das Fossil bedeckten, sagten die Forscher.

Babyprimat sah aus wie Gibbon

Der zitronengroße Schädel hatte immer noch die Wurzeln seiner Milchzähne, und noch keine der erwachsenen Zähne war aus dem Kiefer herausgebrochen. Die dreidimensionalen Röntgenbilder dieser erwachsenen Zähne waren so detailliert, dass die Forscher ihre Zahnschmelzschichten, die im Laufe der Zeit wie Ringe in einem Baum abgelegt wurden, zählen konnten, was den Wissenschaftlern dabei half zu schätzen, dass der Babyprimat 16 Monate alt war ist gestorben.

"Von den Zähnen können wir sagen, dass sie Früchte gegessen haben", sagte Miller.

Die Form der nicht durchgebrochenen adulten Zähne zeigte, dass Alesi zu einer Gattung oder Gruppe von Arten gehörte, die als Nyanzapithecus, eine Schwestergruppe zu den Hominoiden, die vor etwa 30 Jahren entdeckt wurde. Alesis Zähne waren jedoch viel größer als die anderer Mitglieder dieser Gattung, so dass die Wissenschaftler Alesi zu einer neuen Spezies erklärten, Nyanzipithecus alesi. ("Nyanza" ist die Provinz in Westkenia, wo das erste Exemplar von Nyanzapithecus wurde gefunden, und "Pithecus" kommt vom griechischen Wort für "Affe".)

"Nyanzapithecus alesi war Teil einer Gruppe von Primaten, die in Afrika seit über 10 Millionen Jahren existierten ", sagte Leitautor Isaiah Nengo von der Stony Brook Universität in New York." Die Entdeckung von Alesi zeigt, dass diese Gruppe nah war zum Ursprung der lebenden Affen und der Menschen, und dieser Ursprung war afrikanisch. "

Die Feststellung, dass die letzten gemeinsamen Vorfahren von lebenden Affen und Menschen aus Afrika stammen, ist wichtig, weil sie Wissenschaftlern hilft, besser zu verstehen, wie uraltes Klima, Ökologie, Geografie und andere Faktoren für ihre Entwicklung entscheidend waren. "Es hilft uns zu verstehen und zu rekonstruieren, wie und warum eine bestimmte Linie entwickelt haben könnte", sagte Gilbert.

Die Forscher können nicht sagen, ob Alesi männlich oder weiblich war, da das Kind zu jung für die Merkmale des Schädels war, die die Geschlechter auszeichnen, haben die Forscher gesagt. Die Größe des Schädels und der Zähne deuten jedoch darauf hin, dass, wenn Alesi das Erwachsenenalter erreicht hätte, es etwa 24,9 Pfund gewogen hätte. (11,3 Kilogramm) bei Fälligkeit. Die Forscher stellten auch fest, dass das Gehirn von Alesi mit 101,6 Kubikzoll (101 Kubikzentimetern) ungefähr so ​​groß war wie das eines modernen Lemurs derselben Größe.

Die kleine Schnauze des Schädels hätte Alesi wie ein Baby-Gibbon aussehen lassen."Weil sie wahrscheinlich dem Vorfahren aller lebenden Affen nahe kommen, kann das Exemplar uns helfen, eine Vorstellung davon zu bekommen, wie der gemeinsame Vorfahr aller lebenden Affen und modernen Menschen ausgesehen haben könnte, und weil unser Exemplar den Gibbons am ähnlichsten ist bei lebenden Affen würde es möglicherweise die Idee unterstützen, dass der gemeinsame Vorfahr der lebenden Affen und Menschen wie ein Gibbon aussah ", sagte Gilbert.

Die Form des Innenohrs von Alesi, das das Gleichgewichtsorgan der Primaten enthält, legt jedoch nahe, dass Alesi nicht in der Lage war, mit den Gibbons schnell und akrobatisch zu schwingen.

"Es hatte wahrscheinlich eine langsamer kletternde Form der Fortbewegung, eher wie die eines Schimpansen", sagte Miller.

Die Wissenschaftler haben ihre Ergebnisse in der 10. August Ausgabe der Zeitschrift Nature detailliert.

Ursprünglich auf Live Science veröffentlicht.

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