Alte Kojoten hatten größere Kiefer, schärfere Zähne

Alte Kojoten jagten große Beute und hatten größere Kiefer und schärfere Zähne, um ihre Wahlmahlzeiten zu senken, als heutige Kojoten, berichtet eine neue Studie.

Die wilden Kojoten der Vergangenheit (Canis Latrans) aß wahrscheinlich die Jungen von großen Tieren, die Nordamerika während der Pleistozän durchstreiften, einschließlich Junglama, Kamele und Pferde. Aber der Klimawandel und zu einem kleinen Teil menschliche Jäger töteten wahrscheinlich diese großen Tiere, als das Pleistozän vor ungefähr 11.500 Jahren endete.

Als die durchschnittliche Größe seiner Beute schrumpfte, schrumpften auch die Kiefer des Kojoten, sagte die Hauptautorin der Studie, Julie Meachen, Assistenzprofessor für Evolutionsbiologie an der Des Moines Universität in Iowa.

Der Wettbewerb mit anderen Räubern kann auch zu kleineren Kiefern geführt haben. Ein Hauptkonkurrent mit dem Kojoten war der größere böse Wolf. Obwohl diese Tiere zusammen mit anderen großen Tieren ausgestorben sind, als sich das Klima des Pleistozäns erwärmte - mit Temperaturen von 5 bis 11 Grad Fahrenheit (3 bis 6 Grad Celsius) - nahm ein anderer großer Raubtier den Platz des schrecklichen Wolfes ein.

Der graue Wolf wanderte von Eurasien über die Landbrücke, die einst das Land über die Beringstraße, das heutige Russland und Alaska verband. Der graue Wolf kämpfte wahrscheinlich mit dem Kojoten um die Vorherrschaft in Nordamerika.

"Was wahrscheinlich passiert ist, ist, dass sie diese Kojoten getroffen haben, die immer noch da waren, und da sie (die grauen Wölfe) noch größer waren, haben sie die Großen abgeholt", erzählte Meachen Live Science.

In der neuen Studie betrachteten sie und ihre Kollegen Kojoten - Kiefer aus drei Zeitperioden, darunter 66 Kiefer von Kojoten, die vor 40.000 bis 11.500 Jahren lebten, 18 Kiefer von 10.000 bis 7.000 Jahren und 76 Kiefer, die weniger als 100 Jahre alt.

Die älteren Kiefer stammten von den Rancho La Brea Teergruben in Los Angeles. Überraschenderweise sind Koyoten nach den schrecklichen Wölfen und Säbelzahnkatzen die dritthäufigsten Tiere in den Teergruben, die die Überreste vieler Fleischfresser enthalten. "Wenn ein Pflanzenfresser in der Falle war, würde er meckern und schreien, und es wäre nicht glücklich", sagte Meachen. "Diese Schreie würden alle Fleischfresser anlocken, die es mit Hundehaufen versuchen würden, um eine einfache Mahlzeit zu bekommen."

Die ältesten Kojoten-Kiefer aus den Teergruben waren dick und groß mit scharfen Zähnen und hatten weniger Platz zum Mahlen von Pflanzen. Dies legt nahe, dass diese Tiere angepasst wurden, um Fleisch zu essen und große Beute zu töten, sagte Meachen.

Darüber hinaus ist es wahrscheinlich, dass Kojoten einst gejagt haben, wie manche Hunde heute. Hunde mit dicken Kiefern sind dafür bekannt, große Beutetiere zu töten, indem sie sie in Rudeln jagen und die Beute in der hinteren Flanke knabbern. "Dann ziehen sie sich zurück und sie machen dieses Verhalten wieder und wieder", sagte Meachen. "Und das trägt die große Beute herunter und macht es einem der Hunde im Rudel leichter, sie zu Fall zu bringen."

Die Kiefer aus der Teergrube von 10.000 bis 7.000 Jahren sind mittelgroß und deuten darauf hin, dass der Kojote von einem größeren Jagdgerät zu einem kleineren Raubtier überging, das kleine Beute wie Kaninchen und Nagetiere frisst und sich die Zähne anpassten zu essen Vegetation wie Obst, einschließlich Birnen und Pflaumen, sagte Meachen.

Meachen stellte fest, dass Wissenschaftler nicht sicher sind, dass heutige Kojoten die direkten Nachkommen der Großkiefertiere aus dem Pleistozän sind. Es ist schwierig, DNA aus alten Proben zu bekommen, daher ist es möglich, dass die Kojoten von heute anderswo kommen, anstatt dass die Kiefer im Laufe der Zeit kleiner werden.

Zum Beispiel als in Nordamerika alte Pumas ausstarben, waren es andere Subspezies des Pumas in Südamerika, die vor etwa 8.000 Jahren nach Norden wanderten, um die verlassene Nische zu füllen, so eine Studie von 2013 in der Fachzeitschrift Genetics and Molecular Biology.

Die neuen Erkenntnisse über den Kiefer des Kojoten unterstützen jedoch andere Beweise dafür, dass Kojoten einst größere Lebewesen waren. In einer 2012 von Meachen und ihren Kollegen durchgeführten Studie fanden die Forscher heraus, dass die Größe der Kojoten im Laufe der Zeit kleiner wurde.

Die neue Studie wurde heute (31. Dez.) in der Zeitschrift PLOS ONE veröffentlicht.

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