Plutos geheimnisvolle Monde, Nix & Hydra, Runde 5

Im Juni 2005 wurden zwei kleine Monde entdeckt, die Pluto umkreisten, viel weiter draußen als sein größerer Mond Charon. Ein Jahr lang diskutierte das Entdeckungsteam unter der Leitung des planetaren Astronomen Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, die sogenannten Monde. Am 21. Juni 2006 entschieden sie sich für Nix und Hydra, die Namen einer Göttin und Kreatur in der griechischen Mythologie.

Hier ist, was Sie über Plutos kleine Monde wissen müssen, einschließlich was wir über sie in den fünf Jahren erfahren haben, seit sie benannt wurden.

Winzige Satelliten

Nix ist schwächer und wird daher als etwas kleiner als Hydra angesehen, aber von 2,6 Milliarden bis 4,7 Milliarden Meilen (4,2 Milliarden und 7,5 Milliarden km) von der Erde entfernt, sind die Monde zu schwach und weit entfernt, als dass die Astronomen genau sagen könnten, wie klein sie sind Sie sind. Die Astronomen sind jedoch zuversichtlich, dass beide Monde einen Durchmesser von weniger als 80 km haben.

Symbolische Namen

Nix war die griechische Göttin der Dunkelheit und der Nacht und die Mutter von Charon, dem Fährmann, der die Seelen der Toten über den Fluss Styx und in die Plutos Unterwelt transportierte. Hydra war eine vielköpfige Schlange, die von Herkules getötet wurde. Die Namen wurden teilweise gewählt, weil ihre kombinierten Initialen (N und H) für die Raumsonde New Horizons stehen, die Pluto und seine Monde besuchen und mehr über sie im Jahr 2015 aufdecken werden.

Letzte Sonnensystemgrenze

Die Roboterplattform "New Horizons", die 2006 gestartet wurde, ist auf dem Weg zu Pluto und seinen Monden und wird in vier Jahren an ihnen vorbeifliegen. Die Mission war ursprünglich als eine Erkundung des letzten noch nicht besuchten Planeten im Sonnensystem geplant. Seit 2006 wurde Pluto jedoch offiziell von einem Planeten auf einen Zwergplaneten herabgestuft. Viele Wissenschaftler des New Horizons-Teams widersprechen dieser Neueinstufung, einschließlich Alan Stern, Leiter des Nix- und Hydra-Forschungsteams.

Drei gleiche

Beobachtungen von Plutos Monden durch das Hubble-Teleskop haben Astronomen zu der Annahme geführt, dass sich Nix und Hydra zur gleichen Zeit wie Charon, Plutos größerer Mond, gebildet haben. Sie glauben, dass sich die Monde früh in der Formation des Sonnensystems bildeten, als ein großes Objekt aus dem Kuipergürtel mit dem Zwergplaneten kollidierte und im Wesentlichen drei Stücke abbrach.

"Wenn alle drei Satelliten vermutlich aus demselben Material bestehen würden, das von einem gewaltigen Einschlag in die Umlaufbahn um Pluto gelangt wäre, könnte man erwarten, dass die Oberflächen aller drei Satelliten ähnliche Farben haben", sagte Stern im Jahr 2006. Und genau das zeigen die Daten: Die drei Monde bestehen aus dem gleichen Material und reflektieren somit die gleichen Farben des Lichts. Sie kreisen auch in derselben Ebene.

Farbe: "neutral"

Die Farbe von Nix, Hydra und Charon ist in der Astronomie "neutral". Das heißt, sie bestehen aus Wasser und Eis, die Licht etwa gleichmäßig über alle Wellenlängen reflektieren und somit farblos erscheinen. Im Gegensatz dazu ist Pluto leicht rötlich, höchstwahrscheinlich ein Ergebnis der Ultraviolettstrahlung von der Sonne, die Methan auf Plutos Oberfläche aufbricht und einen roten, kohlenstoffreichen Rückstand hinterlässt.

Orbitale Resonanz

Die Monde von Pluto scheinen eine sogenannte orbitale Resonanz zu erfahren. Das bedeutet, dass ihre Umlaufzeiten, die sie zum Runden von Pluto benötigen, ganzzahlige Vielfache voneinander sind und ihre Gravitationsfelder sich nach jeweils wenigen Umlaufzyklen ausrichten. Wenn dies geschieht, üben sie eine größere als normale Anziehungskraft aus und werfen sich gegenseitig leicht ab.

Mysterien sind reichlich vorhanden

Die Größen, Reflexionsvermögen, Temperatur und Formen von Nix und Hydra sind unbekannt, ebenso wie die Art ihrer Orbitalresonanz. Viele Fragen werden beantwortet, wenn die Sonde New Horizons 2015 den Mini-Monden nahe kommt.

  • Wird Pluto jemals Neptun treffen?
  • Wie weit ist es bis zum Rand des Sonnensystems?
  • Was ist in einem Planeten?
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