Wüstenfossilien enthüllen 540 Millionen Jahre alten Quallen "Graveyard"

Gehe über den nassen Sand eines Strandes und hinterlasse Abdrücke, die kurz die Form deiner Füße halten, bevor sie verschwimmen und auseinander fallen.

Aber vor 540 Millionen Jahren enthielt der Küstensand dicht gepackte mikrobielle Gemeinschaften, die einen klebrigen Kleber erzeugten, der ausgezeichnet war, um Eindrücke von Meerestieren zu bewahren, die durch sich zurückziehende Wellen hoch und trocken waren.

Und an einer längst vergangenen Küste im heutigen Death Valley behielt klebriger Sand Eindrücke des ältesten bekannten Beispiels einer Quallenstrandung und rettete einen fossilen Schnappschuss des Meereslebens aus der Kambriumsperiode, den Forscher ausgegraben und in einer neuen Studie beschrieben haben. [Kambrische Kreaturen Galerie: Fotos von Primitive Sea Life]

Die alten Quallen wurden in einer Sandsteinplatte im Südosten Kaliforniens aufbewahrt. Die Wissenschaftler identifizierten 13 dieser ovalen Exemplare auf der felsigen Oberfläche mit einem Durchmesser von 3 bis 21 Zentimetern. Die Fossilien waren leichter als das sie umgebende Gestein, und sie unterschieden sich nicht nur in der Größe, sondern auch in ihrer Erhaltung. Einige enthielten konvexe, kreisförmige Grate; andere hielten konkave Ringe um ein konvexes Inneres; und einige wurden als ausgeprägtere, abgerundete Hügel versteinerten die Wissenschaftler in der Studie geschrieben.

In einer Quallenprobe waren die Formen einiger Körperteile des Tieres noch schwach sichtbar. Zusätzliche Spuren im Gestein um die versteinerte Qualle herum deuteten auf die Bewegungen uralter Strömungen hin, die die Körper der gestrandeten Quallen vor der Versteinerung hätten drücken und verzerren können. Andere Spuren könnten durch Versuche einer gestrandeten Qualle gemacht worden sein, sich zurück ins Wasser zu bewegen, so die Autoren der Studie.

Einzigartige Bedingungen für die Fossilbildung

Alte, weichleibige Tiere sind im Fossilbericht äußerst selten, verglichen mit Tieren mit robusten Skeletten oder Schalen, schrieben die Studienautoren. Aber eine einzigartige Kombination von Umweltbedingungen kann sogar Quallen in überraschenden Details bewahren, sagte der leitende Autor und Geologe Aaron Sappenfield gegenüber Live Science.

Quallen, die heute an Stränden gewaschen werden, werden häufig von Säuberungsvögeln und Krebstieren gefressen, sagte Sappenfield. Aber während des Kambriums, als das Meeresleben reichhaltig und vielfältig war, gab es keine großen terrestrischen Aasfresser, die an den Kadavern der Gelees pickten. Wenn sie gestrandet wären, wären die Chancen gut, dass ihre Überreste lange genug an einem Ort bleiben würden, um zu versteinern, sagte er.

Die Konservierung der Gelees war jedoch gleichermaßen abhängig von dem gummiartigen, mikrobenreichen Sand, auf dem sie sich ansiedelten, was laut Sappenfield auch für das Kambrium charakteristisch war.

"Eine Qualle landet am Strand - dieser große, nasse Sack legt sich in den Sand - und Sie bekommen diesen schönen Eindruck mit wirklich hoher Auflösung wegen dieses Bindemittels", sagte er.

Die meisten bekannten Fossilien von Mass-Quallen-Strandungen stammen aus dem Kambrium, wahrscheinlich, weil diese Periode diese einzigartigen Bedingungen - wenige Aasfresser und klebrigen Sand - bot, die die Fossilisation in einem Organismus ermöglichten, der sehr schwer zu erhalten war, sagte Sappenfield Live Science.

Ein altes Puzzle lösen

Frühkambrianische Fossilien wie diese helfen Paläontologen auch dabei, ein seit langem bestehendes Mysterium über eine Gruppe bizarrer Meeresorganismen zu untersuchen, die zusammen als die Ediacaran-Biota bekannt sind, die vor 575 Millionen Jahren auftauchten und abrupt aus dem Fossilienbestand zu Beginn des Kambriums verschwanden vor etwa 540 Millionen Jahren, sagte Sappenfield.

"Der Versuch, Fossilienarten zu vergleichen, die auf beiden Seiten der Grenze erhalten sind, ist ein sehr wichtiger Schritt, um zu sagen, ob sie verschwunden sind, weil die Erhaltungsbedingungen ihnen nicht gefielen oder aus einem anderen Grund, wie einem Massensterben", erklärte er.

Diese "Grenz" -Fossilien könnten Hinweise darauf geben, welche Faktoren zu dramatischen Verschiebungen geführt haben könnten, wie sie für die Ediacaran-Biota aufgetreten sind. Und mit diesen Informationen könnten Wissenschaftler besser verstehen, wie Ökosysteme heute von sich ändernden Bedingungen beeinflusst werden können, wie sie beispielsweise durch menschliche Aktivitäten ausgelöst werden, sagte Sappenfield.

"Geringfügige Störungen der Ökologie und wie sich globale Ökosysteme verhalten, können sich in sehr signifikanten Veränderungen in der Art und Weise, in der die Biosphäre strukturiert ist, zeigen", sagte er.

Die Ergebnisse wurden im Juli 2017 in der Zeitschrift Geological Magazine online veröffentlicht.

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