Riesige, ausgestorbene Kängurus haben wahrscheinlich nicht gehüpft

Die Vorfahren der heutigen Kängurus, riesige Beuteltiere mit hasenähnlichen Gesichtern, mögen auf beiden Füßen aufrecht gegangen sein, ohne zu hüpfen, findet eine neue Studie.

Diese riesigen Kreaturen, die zur ausgestorbenen Familie der Sthenurine-Kängurus gehören, durchstreiften einst das australische Outback von vor 100.000 bis 30.000 Jahren. Aber sie waren wahrscheinlich schlechte Trichter, sagte die leitende Forscherin Christine Janis, Professorin für Ökologie und Evolutionsbiologie an der Brown University in Rhode Island.

"Moderne große Kängurus sind nicht die" Norm "für Kängurus", sagte Janis zu Live Science. "Tatsächlich scheinen sie im Vergleich zu anderen Großkatzen eher wie ein Gepard zu sein - schlank gebaut und stromlinienförmig für spezialisierte, schnelle Fortbewegung." [Fotos: Sehen Sie, wie Kängurus ihre Schwänze benutzen]

Janis und ihre Kollegen reisten in etwa ein halbes Dutzend Museen auf der ganzen Welt und maßen die Knochen von 140 Kängurus, einschließlich Sthenurin- und Wallaby-Skeletten.

Das größte Känguru (Prokoptodon goliah) wog geschätzte 529 Pfund (240 Kilogramm), oder ungefähr dreimal das Gewicht der heutigen Kängurus. Ihre enorme Größe könnte sie daran gehindert haben zu hüpfen, und Analysen zeigen, dass ihre Körper anders als ihre modernen Vorfahren konfiguriert waren.

Zum Beispiel deutet die Anatomie der Sthenurines an, dass sie ihre Körper in einer aufrechten Position halten und ihr Gewicht auf einem Bein auf einmal tragen können, indem sie ihre großen Hüften, Knie und stabilisierten Knöchelgelenke verwenden.

Es ist möglich, dass kleinere Sthenurine-Kängurus manchmal hüpften, obwohl "nicht so schnell und anmutig wie ein modernes großes Känguru", sagte Janis. "Aber wenn sie sich langsam bewegten, wären sie auf zwei Beinen gelaufen, anstatt die Bewegung zu benutzen, die moderne Kängurus machen, nämlich auf allen Vieren zu laufen, indem sie den Schwanz als 'fünfte Gliedmaße' benutzen."

Die Knochenstruktur der Sthenurine, so die neue Studie, behielt sie meist erdgebunden.

"Abgesehen von ihrer enormen Größe, den festen Körpern und den relativ kurzen Gesichtern, fehlten diesen ausgestorbenen Kängurus die Spezialisierungen für das Hochgeschwindigkeits-Hopping, die man bei modernen Kängurus findet, wie eine flexible Wirbelsäule, verhältnismäßig lange Beine und einen großen Schwanz", sagte Karen Black , eine Postdoc-Stipendiatin des Australian Research Council für Paläontologie an der Universität von New South Wales in Australien, die nicht an der Studie beteiligt war.

"Stattdessen zeigen diese Typen Anpassungen (wie eine steifere Wirbelsäule, größere Hüften, größere Knie und einen reduzierten Schwanz) für eine aufrechtere Haltung und zweibeiniges Gehen (mehr wie Menschen)", sagte Black in einer E-Mail.

Sie nannte die Studie über diese kurzgesichtigen Riesen "sehr gesund", obwohl es schwer vorstellbar ist, dass "riesige Kängurus durch den Busch schreiten, wenn die meisten lebenden Kängurus effiziente, superschnelle Hopper sind", sagte sie.

Herum hüpfen

Das Projekt begann im Jahr 2005, als Janis ein Museum in Sydney, Australien, besuchte. Dort bemerkte sie ein Sthenurinskelett, insbesondere das kräftige Rückgrat der Bestie. Es sah nicht flexibel aus, sagte sie. [Siehe Fotos von Kängurus und anderen niedlichen Beuteltieren]

"Ich dachte, das sieht wirklich komisch aus", sagte Janis. "Ich frage mich, ob sie hüpften wie moderne Kängurus?"

Sie und ihre Kollegen verbrachten Jahre damit, die Biomechanik von Känguru-Skeletten zu studieren. Sie waren nicht die ersten, die Unterschiede zwischen Sthenurines und modernen roten und grauen Kängurus auffassten. Andere Forscher haben festgestellt, dass Sthenurine Zähne haben, die Blätter an Bäumen und Sträuchern durchstöbern, anstatt auf Gräsern zu grasen, wie es heute rote Kängurus tun.

Kängurus können heute mit hoher Geschwindigkeit hüpfen und sich auf allen Vieren bewegen - fünf, wenn Sie den Schwanz zählen - für langsamere Geschwindigkeiten. Diese Bewegungen beinhalten ein flexibles Rückgrat, einen stabilen Schwanz und Hände, die ihr Körpergewicht tragen können. Im Gegensatz dazu hatten die von den Forschern untersuchten Sthenurine keine dieser Eigenschaften.

Die Fortbewegung von Kängurus ist ein heiß diskutiertes Thema unter den Paläontologen, sagte Natalie Warburton, eine leitende Dozentin für Anatomie an der Murdoch University in Australien, die an der neuen Studie nicht beteiligt war. Es ist möglich, dass das ausgestorbene Känguru tatsächlich hüpft, sagen manche, während andere denken, dass die riesige Körpergröße der Beuteltiere sie daran gehindert hätte, sich wie ihre modernen Vorfahren zu bewegen, sagte Warburton.

"Eines der Dinge, die die Frage schwer zu beantworten gibt, ist, dass es viele Ähnlichkeiten zwischen den Skeletten lebender und ausgestorbener Kängurus gibt, und dass die Gruppe, die wir als Macropodoidea (Kängurus, Wallabys und ihre Verwandten) bezeichnen, größtenteils besteht entwickelt zu [Unterstützung] zweibeinigen Fortbewegung, vielleicht mehr als einmal, "Warburtonwrote in einer E-Mail.

Die Deutung, dass riesige Kängurus gingen, anstatt hüpfte, ist sicherlich neu, Warburton sagte. "Ich vermute, dass die Fortbewegung von Sthenurinen weiterhin diskutiert wird, aber darum geht es in der Wissenschaft - Hypothesen auf der Grundlage der verfügbaren Beweise vorzuschlagen und sie dann zu testen."

Es ist unklar, ob die mögliche Abhängigkeit der Sthenurines vom Gehen, vielleicht von menschlichen Jägern, oder durch die Unfähigkeit, schnell genug zu reisen, um Nahrung zu erreichen, als das Klima trockener wurde, sagten die Forscher der neuen Studie.

"Wir sollten die Vielfalt der heute lebenden Kängurus schätzen" und dafür sorgen, dass moderne Tiere nicht den Weg ihrer Vorgänger gehen, sagte Janis.

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