Die große Bedrohung für Zoo-Elefanten: Zu viel Müll im Kofferraum

Afrikanische Elefanten in Gefangenschaft packen auf die Pfunde, und Experten warnen, dass der Anstieg der Fettleibigkeit zur Unfruchtbarkeit beiträgt, was für das Überleben der Spezies in Zoos schädlich sein könnte.

Um das Problem in den Griff zu bekommen, sucht eine Gruppe von Forschern in Alabama nach einem besseren Weg, um Körperfett an den bereits riesigen Tieren zu messen.

Genau wie Menschen, Elefanten mit überschüssigem Fett sind eher zu Herzkrankheiten, Arthritis und Unfruchtbarkeit zu entwickeln, sagte Daniella Chusyd, ein Student an der Universität von Alabama in Birmingham, in einer Erklärung. Frühere Studien haben gezeigt, dass eine alarmierende Anzahl von afrikanischen Elefanten in Zoos unregelmäßige oder gar keine Eierstöcke hat.

Elefanten in freier Wildbahn sind bedroht von Lebensraumverlust und Wilderei, dem illegalen Elfenbeinhandel, der trotz internationaler Bemühungen, ihn zu schließen, weitergeht. Zoos können eine der wenigen verbleibenden Arten zum Schutz der Arten sein.

Der Lincoln Park Zoo in Chicago hat 2011 einen Bericht veröffentlicht, in dem prognostiziert wird, dass, wenn die abnormalen Eierstock-Zyklen und die daraus resultierenden niedrigen Geburtenraten anhalten, afrikanische Elefanten in den nächsten 50 Jahren aus Zoos verschwinden könnten. Zoos in den Vereinigten Staaten müssen durchschnittlich etwa sechs Geburten pro Jahr durchführen, um die Population zu erhalten, aber die derzeitige Geburtenrate beträgt nur etwa drei Geburten pro Jahr. Adipositas ist vermutlich ein Hauptteil des Problems.

Aber Elefanten sind so groß, dass es für Zoowärter schwierig ist, den Unterschied zwischen einem gesunden und einem fettleibigen Tier zu unterscheiden. Zoowärter können Elefanten wiegen, aber es gibt keine gute Methode, um festzustellen, ob der größte Teil ihres Körpergewichts aus Muskeln oder Fett besteht. Kari Morfeld, Endokrinologe am Wildlife Conservation Research Center des Lincoln Children's Zoo in Lincoln, Nebraska, hat kürzlich einen einzigartigen Weg gefunden, den Unterschied zu bestimmen: den Vergleich der Stumpfgrössen.

Morfeld verwendete eine Reihe von Fotos, um Elefanten anhand des Fettanteils um das Rückgrat und die Hüften zu sortieren. Sie verwendete eine Skala von 1 bis 5, wobei eine die dünnsten Elefanten und 5 die fettesten waren. Die meisten Elefanten in freier Wildbahn sind 2, aber Morfeld fand heraus, dass etwa 40 Prozent der Zooelefanten 5 Jahre alt sind. Ihre Forschung wurde im April in der Zeitschrift PLOS ONE ausführlich beschrieben.

Die Schätzung von Fettleibigkeit allein aus Bildern ist jedoch sehr subjektiv, sagten Chusyd und ihre Kollegen.

Chusyd plant, Adipositas genauer zu messen. Ab Herbst wird sie Blutproben von Elefanten in Zoos im ganzen Land sammeln und die Menge an magerem Gewebe mit Fettgewebe vergleichen. Sie hofft, dass die Ergebnisse der Studie wichtige Auswirkungen auf Zoos und Tierpflege haben werden.

"Es kann sein, dass Zoos überdenken müssen, wie sie Elefanten beherbergen und füttern, um das Auftreten von Übergewicht zu reduzieren", sagte Chusyd in einer Erklärung. "Und nicht nur Elefanten, wie wir die Hypothese vertreten, dass eine Beziehung zwischen Fettleibigkeit, Entzündung und Unfruchtbarkeit in vielen großen Säugetieren, einschließlich anderen gefährdeten afrikanischen Tieren wie dem Nashorn und dem Gorilla vorhanden ist."

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