Diese Nagetiere sind die frühesten bekannten Vorfahren von Menschen, Walen und Spitzmäusen

Die frühesten bekannten Vorfahren der Säugetierlinie, die alles von Menschen über Blauwale bis hin zu Zwergspitzmäusen umfasst, waren vielleicht nachtaktive, nagetierähnliche Kreaturen, die sich viel früher entwickelten als bisher angenommen.

Die Identität dieser Vorfahren kommt von ihren Zähnen, die an Klippen an der Küste von England entdeckt wurden. Die Entdeckung der kleinen Kreaturen, die vor etwa 145 Millionen Jahren lebten, könnte die Evolution dieser Säugetiergruppe um mehrere Millionen Jahre zurückdrängen, so die Forscher.

Die Linie, die als die Eutherianer bekannt ist, schließt die überwiegende Mehrheit aller lebenden Säugetiere ein. Die Gruppe schließt Beuteltiere wie Kängurus aus, die Jungtiere in Beuteln tragen, sowie Monotreme wie Schnabeltiere, die Eier legen. [In Fotos: Wie sich die Säugetiere im Laufe der Zeit veränderten]

"Eutherianer sind die Gruppe, die letztendlich evolutionär zu den plazentalen Säugetieren geführt hat, von denen wir eins sind, sowie Blauwale und Zwergspitzmäuse", sagte Studienleiter Steven Sweetman, ein Paläontologe an der Universität von Portsmouth in England.

Der Ursprung der Eutherianer bleibt unklar. "Wir haben keine Ahnung, woher die eutherischen Säugetiere stammen oder von was - wir haben einfach nicht die Fossilien", sagte Sweetman Live Science. "Bis vor kurzem wurde ein in China gefundenes Fossil genannt Juramaja Es wurde gesagt, dass es das früheste eutherische Säugetier ist, das bisher entdeckt wurde, aber nachfolgende Studien haben das gezeigt Juramaja war mit ziemlicher Sicherheit kein Eutherianer. "

Nun haben Sweetman und seine Kollegen 145 Millionen Jahre alte fossile Zähne von zwei neuen eutherischen Arten entdeckt. "Unsere Fossilien gehören definitiv zu den ältesten Eutherianern, die im Fossilienbestand bekannt sind", sagte Sweetman. "Sie liegen an der Basis des Zweiges des Baumes, der zu Plazentalen und damit zu uns führte."

Die Forscher entdeckten diese Fossilien an den Klippen von Dorset an der Südküste Englands. Dieser Prozess bestand oft darin, Eimer mit Felsen auf schroffe Pfade zu schleppen, "mit Kalksteinbrocken, die ständig von den ziemlich gefährlich erodierten Klippen herunterfallen", sagte Sweetman. "Sie müssen ziemlich vorsichtig sein, Proben dort zu sammeln."

Sobald diese Gesteine ​​wieder im Labor waren, mussten die Wissenschaftler den Lehm, der die Proben mit Wasserstoffperoxid und Essigsäure, die in Bleiche bzw. Essig enthalten sind, binden, auseinander nehmen. Co-Autor der Studie, Grant Smith von der University of Portsmouth, durchsuchte im Rahmen seines Dissertationsprojekts Proben der ältesten Gesteine.

"Ziemlich unerwartet fand er nicht einen, sondern zwei ziemlich bemerkenswerte Zähne eines Typs, der noch nie von Felsen dieses Alters gesehen wurde", sagte Sweetman in einer Erklärung. "Ich wurde gebeten, sie anzusehen und eine Meinung zu geben, und sogar auf den ersten Blick fiel mein Kiefer!"

Obwohl frühere Ausgrabungen an dieser Stelle primitive Säugetierfossilien enthüllten, waren diese neuen Entdeckungen von uralten Eutherianern. "Wir hatten keine Ahnung, dass wir diese hier finden würden", sagte Sweetman

Der Wissenschaftler nannte eine Spezies Durlstotherium newmani. Durlstotherium bedeutet "Durlston Biest", bezieht sich auf Durlston Bay, wo das Fossil gefunden wurde, während Newmani bezieht sich auf Charlie Newman, den Vermieter des Pubs Square und Compass in Worth Matravers, in der Nähe der Fundstellen der Fossilien. Die andere Art wurde benannt Durlstodon ensomi. Durlstodon bedeutet "Durlston Zahn", während ensomi bezieht sich auf Paul Ensom, ein Geologe, der zahlreiche Beiträge zur Paläontologie der Gegend geleistet hat, sagten die Forscher.

Sweetman sagte der kleinere Durlstotherium war wahrscheinlich ungefähr die Größe einer Maus, während der größere Durlstodon war wahrscheinlich ungefähr so ​​groß wie eine jugendliche Ratte. Er schlug vor, dass beide Kreaturen wahrscheinlich nachtaktiv waren, und dass das kleinere Tier wahrscheinlich Insekten fraß und das größere Tier auch Pflanzen gegessen haben könnte.

Damals, als diese Tiere noch lebten, lebten sie in einem Gebiet, dessen Klima heute dem Mittelmeer ähnlich ist, sagte Sweetman. "Die Umwelt war eine Lagune oder eine Reihe von Lagunen, die hauptsächlich Süßwasser waren, aber manchmal verdampften schnell und werden leicht salzig", sagte er. Das Gebiet um das Wasser herum war relativ niedrig gelegen "und von Farnen dominiert, und weiter oben, mehr drainierte Gebiete hatten Nadelbäume", fügte er hinzu.

Die Tiere in der Umgebung umfassten damals eine große Auswahl an Dinosauriern, anderen Säugetieren, krokodilartigen Reptilien, Eidechsen, Fröschen, Schildkröten, Fischen und Mollusken. "Es war eine sehr vielfältige Umgebung", sagte Sweetman.

Diese neu entdeckten Fossilien sind mindestens 20 Millionen Jahre älter als diejenigen, die man früher für die frühesten bekannten eutherischen Fossilien hielt, sagte Sweetman. Darüber hinaus impliziert das Niveau der evolutionären Unterschiede, die bei diesen neu gefundenen Zähnen im Vergleich zu denen anderer alter Säugetiere beobachtet werden, dass die Eutherianer einen sehr frühen Anfang hatten und dass die Vielfalt bei den Eutherianern viel früher als erwartet auftrat, sagte Sweetman.

Die Wissenschaftler stellten ihre Ergebnisse online am 7. November in der Zeitschrift Acta Palaeontologica Polonica vor.

Anmerkung der Redaktion: Dieser Artikel wurde aktualisiert, um das Alter vergangener Fossilien an den Klippen von Dorset zu korrigieren.

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