Vogelähnliche Dinosaurier mögen sich zusammengekuschelt haben, als sie schlief

CALGARY, Alberta - Vor 11 Jahren haben mongolische Zollagenten Wilderer daran gehindert, einen Steinblock mit versteinerten Dinosaurierknochen aus dem Land zu schmuggeln. Die Rettung dieses Blocks hat sich für die Wissenschaftler als unschätzbar erwiesen: Sie liefert den ersten direkten Beweis dafür, dass einige Dinosaurierarten zusammenrosteten - das heißt, wenn sie nachts in einer Kuschelgruppe kuschelten, finden neue Forschungen heraus.

Die versteinerten Knochen, die zu einer neuentdeckten Art gehören, die noch nicht benannt wurde, wurden als zu einer Gruppe von vogelähnlichen, zweibeinigen Dinosauriern gehörend, die als Oviraptoriden bekannt sind. Oviraptoriden waren für Dinosaurier-Standards nicht groß: Die meisten standen ungefähr 1 Meter hoch an ihren Hüften und maßen etwa 2 Meter lang vom Schnabel bis zum Schwanz.

"Diese Art hat eine abgerundete Krone, die der Casque [Kopfstruktur] eines Kasuars ähnelt, also wäre sie ungewöhnlich aussehend gewesen", sagte Studienleiter Gregory Funston, ein Doktorand der biologischen Wissenschaften an der Universität von Alberta in Kanada . Der Dinosaurier hatte auch einen zahnlosen Schnabel, Federn an seinen flügelartigen Armen und einen kurzen Schwanz mit einem Fächer aus Federn am Ende, sagte er. [Fotos: Versteinerter Dino Embryo ist eine neue Oviraptorosaur Art]

Die Entdeckung dieser einzigartigen Art liefert mehr Beweise für gemeinschaftliches Schlafen. Die Exemplare umfassen auch Individuen unterschiedlichen Alters und geben Hinweise darauf, wie sich der Dinosaurier verändert hat, als er aufwuchs. Zum Beispiel ist es schon klar, dass der Kopf des Dinosauriers, als der Ovarierkopf größer wurde und sein Schwanz relativ kürzer wurde, sagte Funston zu Live Science.

Außerdem ist es möglich, dass die schlafenden Oviraptoriden Geschwister waren, aber mehr Arbeit ist nötig, um das sicher zu sagen, sagte Funston.

Schmuggler stoppen

Es ist unbekannt, wann die Wilderer die Fossilien ausgegraben haben, aber Zollagenten haben die Diebe im Jahr 2006 erwischt, als sie versuchten, die Knochen aus der Mongolei zu schmuggeln. Die Agenten übergaben die Knochen dem Institut für Paläontologie und Geologie der Mongolischen Akademie der Wissenschaften, wo die Fossilien auf das Studium warteten.

Es ist schwierig, einen Dinosaurier zu datieren, ohne das Alter der Gesteinsschicht zu kennen, in der er gefunden wurde. Glücklicherweise haben Forscher aus Japan im Jahre 1998 aus Guriliin Tsav im Südwesten der Mongolei, die vor etwa 68 Millionen Jahren entstand, ein ausgewachsenes Exemplar der gleichen Art legal ausgegraben, sagte Funston.

"Diese Person lässt uns wissen, aus welcher Gesteinsformation die Spezies besteht, und einige geochemische Arbeiten werden von einem anderen Team durchgeführt, um festzustellen, woher die pochierten Exemplare stammen", so Funston.

Trotz dieser zusätzlichen Arbeit sagten Funston und seine Kollegen, sie seien erfreut, diese mysteriösen Oviraptoriden zu studieren.

"[Die] Wilderer haben einen fantastischen Skelettblock ausgegraben, der Teile von drei Individuen enthält, von denen zwei sehr vollständig sind", sagte Funston. "Sie sind in einer Schlafhaltung erhalten, was darauf hindeutet, dass sie schliefen, als sie starben und begraben wurden."

Die Überreste der Dinosaurier waren so nah beieinander, "dass sie im Leben gekuschelt hätten", sagte er. "Dies ist ein Verhalten, das als gemeinschaftliches Schlafen bekannt ist, bei dem mehrere Tiere eines einzigen Typs über Nacht zusammen schlafen."

Vogelartiges Verhalten

Oviraptoriden sind Theropoden, die Dinosaurierlinie, die zur Evolution der Vögel führte. Es mag nicht überraschen, dass Vögel in der Nähe sind, aber was weniger bekannt ist, ist, dass Schlafenszeiten ein komplexes soziales Verhalten sind, sagte Funston. [Fotos: Vögel aus Dinosauriern, Ausstellungsstücke des Museums]

"Bei Vögeln sind diese Verhaltensweisen mit sozialen Hierarchien und Informationsaustausch zwischen Individuen in einer Gruppe verbunden", sagte er. Es ist unklar, ob diese Verhaltensweisen vom gemeinsamen Vorfahren der Vögel und Oviraptoriden übernommen wurden oder ob sie sich konvergent entwickelten - was bedeutet, dass sie sich separat entwickelten, um sie zu haben, weil sie ähnlichen Belastungen in der Umwelt ausgesetzt sind.

Bisher scheint das gemeinschaftliche Quartieren konvergent zu sein, sagte Funston.

"Dies würde bedeuten, dass Vögel und Oviraptorosaurier ähnliche evolutionäre Drücke und Verhaltensweisen hatten", sagte er. "Im Wesentlichen können diese Proben uns dabei helfen, zu verstehen, wie kommunale Schlafplätze bei Vögeln begannen, indem wir die Art und Weise vergleichen, in der Vögel und Oviraptorosaurier ähnlich sind."

Alle in der Familie?

Moderne Tiere, wie Vögel und Fledermäuse, schlafen normalerweise bei Geschwistern. Es gibt mehrere Anhaltspunkte dafür, dass die Oviraptoriden aus dem "Wunderblock" Geschwister sind: Zum Beispiel sind Oviraptoriden dafür bekannt, Eier in Zweiergruppen zu legen, was bedeutet, dass ihre Jungen gleich alt sind und die jungen Individuen in der Blockade über die gleiche Größe. Aber mehr Arbeit ist notwendig, um diese Idee zu überprüfen, sagte Funston.

Forscher konnten die Knochen der Dinosaurier studieren, um festzustellen, ob sie im Alter waren, als sie starben. "Aber selbst dann würden wir nicht wissen, ob sie Geschwister waren", sagte er.

Wissenschaftler könnten auch testen, ob die Knochen zur gleichen Zeit in ihrer Entwicklung die gleichen chemischen Signaturen aufweisen. "Wenn wir zeigen könnten, dass sie in derselben Saison geboren wurden, dasselbe Wasser tranken und dasselbe Essen am selben Ort aßen, könnten wir vielleicht überzeugender argumentieren, dass sie Geschwister waren", bemerkte Funston.

Angesichts all dieser Unsicherheiten werden Funston und andere Forscher diese neu entdeckte Art jahrelang untersuchen. Aber noch wichtiger ist, dass diese Fossilien das Bewusstsein für die Bedrohung durch Wilderei erhöhen, sagte er.

"Wir haben durch Wilderei so viele Informationen über diese Tiere verloren - woher sie kamen, welche Art von Gestein sie hatten, ob es mehr davon gab - alles zusätzlich zu den Schäden an den Fossilien selbst", sagte Funston. "Dieses Exemplar könnte möglicherweise das Aushängeschild für seine negativen Auswirkungen sein."

Die Forschung, die noch in einer Peer-Review-Zeitschrift veröffentlicht werden muss, wurde heute (25. August) hier auf der Tagung der Gesellschaft für Wirbeltierpaläontologie 2017 vorgestellt.

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