Mysterium von 'Einhorn' Wal gelöst

Seit Hunderten von Jahren hat der Zweck des Stoßzahns auf dem Narwal, oder "Einhorn" -Wal, Wissenschaftler und Inuit-Älteste gleichermaßen verwirrt. Es ist ein evolutionäres Geheimnis, das viele der bekannten Prinzipien der Säugetierzähne widersetzt.

Eine neue Studie legt nahe, dass die Wale mit ihren Stoßzähnen den Salzgehalt des Wassers bestimmen und nach Nahrung suchen. Und Männer können sie für noch unbekannte Empfindungen zusammen reiben.

Narwale reichen von 13 bis 15 Fuß und wiegen zwischen 2.200 und 3.500 Pfund. Viele haben einen acht Fuß langen Zahn oder Stoßzahn, der von der linken Seite des Oberkiefers ausgeht. Die einzigartige Spirale des Zahnes, der Grad seiner Asymmetrie auf der linken Seite und seine seltsame Verteilung unter den meisten Männchen und einigen Weibchen sind allesamt einzigartige Ausdrucksformen von Zähnen bei Säugetieren.

Nach vier Reisen in die kanadische Hocharktis, um diese Wale zu untersuchen, hat Martin Nweeia von der Harvard School of Dental Medicine entdeckt, dass der Zahn des Narwals, obwohl er scheinbar starr und hart ist, über bemerkenswerte Sensorfähigkeiten verfügt. Mit zehn Millionen winzigen Nervenverbindungen, die vom zentralen Nerv des Stoßzahns zu seiner äußeren Oberfläche tunneln, ist das Ding wie eine Membran mit einer extrem empfindlichen Oberfläche und kann Veränderungen der Wassertemperatur, des Drucks und der Partikelgradienten erkennen.

Überlebenshilfe

Weil diese Wale Partikelgradienten im Wasser erkennen können, können sie den Salzgehalt des Wassers erkennen, was ihnen helfen könnte, in ihrer arktischen Eisumgebung zu überleben. Sie können auch Wasserpartikel erkennen, die auf die Fische hinweisen, die ihre Ernährung ausmachen.

Es gibt keinen bekannten Vergleich in der Natur und sicherlich nichts Einzigartiges in Bezug auf Zahnform, Ausdruck und funktionelle Anpassung.

"Warum sollte ein Stoßzahn die Regeln der normalen Entwicklung brechen, indem er Millionen von sensorischen Bahnen ausdrückt, die sein Nervensystem mit der kalten arktischen Umgebung verbinden?" Sagte Nweeia. "Ein solcher Befund ist überraschend und überrascht uns alle, die ihn entdeckt haben."

In der Vergangenheit haben Wissenschaftler viele Theorien vorgestellt, um den Zweck und die Funktion des Zahnes zu erklären, obwohl keiner von ihnen als definitiv akzeptiert wurde. Einer der häufigsten ist, dass der Zahn verwendet wird, um Aggression zwischen Männern zu zeigen, die für soziale Hierarchie miteinander kämpfen. Ein anderer ist, dass der Zahn eine sekundäre sexuelle Eigenschaft ist, wie eine Pfauenfeder oder eine Löwenmähne.

Mehr zu lernen

Die Ergebnisse deuten auf eine neue Richtung der wissenschaftlichen Untersuchung hin. Der Stoßzahn ist auch empfindlich auf Berührung, und Narwals sind bekannt für ihr "Stoßverhalten", wenn Männer Stoßzähne aneinander reiben. Aufgrund der taktilen sensorischen Fähigkeiten der Stoßzahnoberfläche erleben die Wale wahrscheinlich ein einzigartiges Gefühl.

"Jetzt, da wir die sensorischen Fähigkeiten des Stoßzahns kennen, können wir neue Experimente entwickeln, um einige der einzigartigen und unerklärlichen Verhaltensweisen dieses schwer fassbaren und außergewöhnlichen Wals zu beschreiben", sagte Nweeia.

Aufgrund ihrer physischen Struktur sind die Stoßzähne sowohl stark als auch flexibel - ein acht Fuß langer Stoßzahn kann einen Fuß in jede Richtung ergeben, ohne zu brechen. Aus diesem Grund untersuchen Forscher derzeit Narwal-Stoßzähne, um praktische Einblicke in die Verbesserung von restaurativen Dentalmaterialien zu erhalten.

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