Dies ist nussig: 2 fliegende Eichh├Ârnchenarten sind wirklich 3

Hier ist eine skurrile Überraschung: Die zwei Arten von fliegenden Eichhörnchen, die in Nordamerika leben, entpuppen sich als drei.

Eine neue Art von Flughörnchen, das Humboldt-Flughörnchen (Glaukom Oregonensis) hat sich an der Pazifikküste versteckt. Nun, nicht ganz normal - fliegende Eichhörnchen sind nachtaktiv, und obwohl sie in ganz Nordamerika leben, sehen sie viele Menschen nie. Aber die neue Art, benannt nach dem Naturforscher Alexander von Humboldt, lebt in einem gut untersuchten Lebensraum und entging noch immer der Aufmerksamkeit.

"Ich war sehr überrascht", sagte Studienleiter Brian Arbogast, ein Biologe an der Universität von North Carolina in Wilmington. In früheren Untersuchungen hatte Arbogast genetische Unterschiede zwischen den nördlichen Flughörnchen gefunden (G. sabrinus) die in Kanada und den nördlichen Vereinigten Staaten leben. Aber er hätte nie erwartet, dass einige dieser Eichhörnchen ihre eigene Spezies wären, sagte er. [Die 12 seltsamsten Tierentdeckungen]

"Leider kennen wir unseren Planeten noch nicht so gut", sagte Joseph Cook, Biologe und Kurator für Säugetiere am Museum für Südwestbiologie an der University of New Mexico, der am 30. Mai die neue Forschung zum Eichhörnchen mitverlegte im Journal der Mammalogie.

Kryptisches Eichhörnchen

Das neue Eichhörnchen ist eine sogenannte "kryptische Art". Es sieht genauso aus wie eine andere verwandte Art, aber Gentests zeigen, dass die beiden Arten nicht die gleichen sind und dass sie sich nicht miteinander vermischen.

Vor dieser Forschung dachten Wissenschaftler, dass nur zwei der weltweit fast 50 Arten von Flughörnchen in Nordamerika lebten: G. sabrinus, das nördliche Flughörnchen, und G. volansDas südliche Flughörnchen, das im östlichen Teil der Vereinigten Staaten und in Teilen von Mittelamerika gefunden wird. Im Jahr 1999 veröffentlichten Arbogast und andere Forscher eine Studie über Fliegen-Eichhörnchen-Genetik. Sie fanden heraus, dass Eichhörnchen aus dem westlichen Washington, dem westlichen Oregon und den Bergen von San Bernardino in Südkalifornien genetisch alle ähnlich zu sein schienen, sich aber von anderen nördlichen Eichhörnchen unterschieden. Die Stichprobengröße war jedoch gering, und die Forscher hielten diese pazifischen Eichhörnchen immer noch für eine Unterart des nördlichen Flughörnchens.

Jetzt haben Arbogast und seine Kollegen Proben von viel größeren Populationen von Eichhörnchen genommen. Sie hielten viele der Eichhörnchen selbst gefangen und köderten Drahtkäfigfallen mit einer Mischung aus Erdnussbutter, Haferflocken, Speckfett und Melasse. Andere Proben stammten aus Geweben, die in Museumssammlungen aufbewahrt wurden. Zwei Studienkoautoren, Cook und Allison Bidlack von der University of Alaska Southeast, koordiniert mit Marder-Trapper in Alaska und British Columbia, damit sie Proben von zufällig gefangenen fliegenden Eichhörnchen senden, sagte Arbogast. Der Biologe Jim Kenagy von der Universität von Washington in Seattle half ebenfalls, Proben zu sichern.

Insgesamt sammelten die Forscher Proben von 185 Individuen und analysierten ihre mitochondriale DNA, genetisches Material aus der energiewandelnden Organelle der Zelle, die durch die mütterliche Linie weitergegeben wird. Die Forscher fanden das seltsame genetische Schisma unter den nordischen Flughörnchen wieder, und so bat Arbogast seine Doktorandin Katelyn Schumacher, jetzt Doktorandin an der Bowling Green University, die genetischen Sequenzen zu testen, um zu sehen, ob die beiden Arten von nordischen Flughörnchen sich züchten einander. Sie waren nicht. [4 Baby Eichhörnchen bekommen Tails verwickelt in Bizarre Video (hier ist wie)]

"An diesem Punkt stellten wir fest, dass wir nicht nur mit zwei Arten von nördlichen Flughörnchen zu tun hatten, sondern mit zwei verschiedenen Arten, die anscheinend reproduktiv isoliert waren", schrieb Arbogast in einer E-Mail an Live Science. "Große Überraschung!"

Ein geheimnisvolles Segelflugzeug

Bis jetzt gibt es nichts Physisches oder Verhalten, das das Humboldts Flughörnchen von den Nordflughörnchen unterscheidet, sagte Arbogast. Die Eichhörnchen werden etwa 15 Zentimeter lang und gleiten von Baum zu Baum, wobei sie große Hautlappen benutzen, die ihre Vorder- und Hinterbeine miteinander verbinden.

Das Humboldt-Flughörnchen hat sich wahrscheinlich vor 1,3 Millionen Jahren, während der Pleistozän-Zeit, vom nördlichen Flughörnchen abgelöst, als sich die Gletscher regelmäßig in das Gebiet der heutigen USA drängten. Während des Pleistozäns gab es mehr als 20 Zyklen von Vortrieb und Rückzug während des Pleistozäns, so Arbogast, und diese eisigen Intrusionen isolierten vermutlich die Populationen der Flughörnchen von einander, bis sie schließlich genetisch unterschiedlich genug wurden, dass sie sich nicht mehr kreuzten.

"Wir entdecken, dass dynamische biogeographische Geschichten aufgrund der Ebbe und Flut großer Gletscher und die damit verbundenen Veränderungen des Lebensraums eine große Rolle bei der Entwicklung von Arten und Genomen gespielt haben", sagte Cook gegenüber Live Science.

Arbogast und der Co-Autor der Studie, Nick Kerhoulas von der Humboldt State University, erstellten Karten, die das neue Artenspektrum zeigen, darunter ein interaktives, das mit Google Earth betrachtet werden kann. Diese Karte zeigt jedes Eichhörnchen in der Studie, farbkodiert nach Arten.

Das Humboldt-Flughörnchen sollte aus konservatorischer Sicht relativ gut in Form sein, sagte Arbogast, obwohl die Populationen in den Bergen San Bernardino und San Gabriel in Kalifornien ziemlich isoliert sind und gefährdet sein könnten. G. sabrinus fuscus, eine Unterart des nördlichen Flughörnchens, die in den südlichen Appalachen gefunden wurde, wurde zwischen 1985 bis 2013 als bundesstaatlich gefährdet eingestuft, als sich ihre Populationszahlen erholten. Eine weitere Unterart des nördlichen Flughörnchens, G. sabrinus coloratus, bleibt auf der Liste gefährdeter Arten.

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